il Professor Paul Berg

Nato il 30 giugno del 1926 (Brooklyn, New York, Stati Uniti)

Connessioni Janet Mertz | Università di Stanford | DNA Ricombinante

Berg è stato il primo a dimostrare la possibilità di fare del DNA ricombinante e aiutato pioniere linee guida per limitare il danno potenziale poste dall’ingegneria genetica.

Paul Berg (Credito fotografico: Biblioteca Nazionale di Medicina)

Famiglia

Berg è figlio di immigrati ebrei russi emigrati negli Stati Uniti da un piccolo villaggio vicino a Minsk. Nessuno dei suoi genitori, Harry Berg e Sarah (nata Brodsky), aveva alcuna istruzione formale. Suo padre era un produttore di abbigliamento. Il maggiore di tre ragazzi, Berg è cresciuto a Sea Gate, una comunità privata gated basata sul far west end di Coney Island a sud-ovest punta più di Brooklyn, New York. Sea Gate ha fornito un ambiente ideale per crescere e Berg ricorda la grande libertà che lui ei suoi amici hanno dovuto esplorare. Berg era attivo nella squadra di calcio locale, ed è stato attraverso questo che ha fatto molti amici intimi.
All’inizio della sua infanzia Berg ha sviluppato un forte interesse per la scienza. Questo è stato in parte risvegliato dalle sue letture delle vite degli scienziati medici raccontate in ‘Arrowsmith’ di Sinclair Lewis e ‘Microbe Hunters’ di Paul DeKruif. Il suo interesse per la zona è stata rafforzata da Sophie Wolfe, la persona che ha supervisionato science supply room della sua scuola e gestiva il dopo-scuola science club per incoraggiare gli studenti a condurre i propri esperimenti.
Nel 1947 Berg sposò Mildred Levy che aveva incontrato attraverso un lavoro estivo durante il liceo. Un anno dopo nacque il loro figlio, John Alexander.

Istruzione

Berg saltò un grado nella scuola elementare e dall’età di 14 a 17 ha frequentato Abraham Lincoln High School, un liceo pubblico a Brooklyn. A seguito di questo, nel 1943, si iscrisse a studiare ingegneria chimica al New York City College, ma decise di non prendere il posto in modo che potesse invece partecipare allo sforzo bellico. A tal fine si arruolò come volantino per la marina. Troppo giovane per unirsi immediatamente alla marina, Berg ha poi fatto domanda per fare biochimica alla Penn State University, che ha iniziato contemporaneamente a fare un addestramento preliminare di volo per la marina. I suoi studi furono interrotti dopo un anno in cui fu chiamato. Questo lo vide inizialmente in servizio su un cacciacarri sottomarino che scortava convogli di spedizione nell’Oceano Atlantico e nel Mar dei Caraibi e poi, in seguito alla resa giapponese, contribuendo a riportare le navi navali nel Pacifico negli Stati Uniti.
Berg tornò alla Penn State University nel 1946 e completò la sua laurea entro due anni. Nel 1948 Berg è andato a Western Reserve University dove ha completato un dottorato sotto la supervisione di Harland Wood nel dipartimento di biochimica nel 1952. Durante la sua ricerca di dottorato è stato in grado di dimostrare come la vitamina B-12 e l’acido folico consentano agli animali di sintetizzare l’amminoacido metionina (precedentemente ritenuto disponibile solo attraverso la dieta).

Carriera

Nel 1952 Berg ha assunto una posizione post-dottorato con Hermann Kalckar presso l’Istituto di Citofisiologia a Copenaghen, Danimarca. Durante questo periodo lui e Wolfgang Joklik, un altro borsista post-dottorato, hanno scoperto un nuovo enzima che ha creato triphospates nucleosidici per l’assemblaggio di acido nucleico. L’anno seguente ha iniziato a lavorare come ricercatore post-dottorato nel laboratorio di Arthur Kornberg alla Washington University, St Louis, Missouri, dove è rimasto per 6 anni. Fu qui che scoprì un’altra classe sconosciuta di composti biologici: gli adenilati acilici.
Nel 1959 Berg si trasferì con Kornberg per aiutare a creare un nuovo dipartimento di biochimica presso il Medical Center della Stanford University. Questo doveva essere l’ambiente in cui ha iniziato a spostare la sua attenzione dalla biochimica classica verso la biologia molecolare e verso la sperimentazione con le cellule di mammifero. Il suo interesse particolare era imparare come agiscono i geni e le proteine sono fatte.
Nel 1967 Berg ha preso un anno sabbatico nel laboratorio di Renato Dulbecco sperimentando con Polioma, un virus murino, e SV40, un virus scimmia, in coltura cellulare di mammiferi. Al suo ritorno a Stanford, Berg si mise a vedere se i virus dei mammiferi potevano raccogliere i geni e trasferirli a nuove cellule nello stesso modo in cui le cellule batteriche potevano. Questo ha fatto con l’aiuto di David Jackson e Robert Symons. Il piano originale era quello di utilizzare il virus SV40 per trasferire nuovi geni nelle cellule di mammiferi, ma questo si è rivelato poco pratico perché poteva trasportare solo una quantità limitata di DNA e spesso alterato il DNA che trasportava. Sulla base di questo, Berg e il suo team hanno deciso di ingegnerizzare geneticamente un virus splicando due molecole di DNA, una da un virus tumorale e una da un plasmide che trasporta geni da batteri Escherichia coli. In breve tempo avevano raggiunto il loro obiettivo, producendo la prima molecola di DNA ricombinato.
Oltre al suo lavoro di laboratorio, Berg ha contribuito a creare, con Arthur Kornberg, di DYAX, un istituto di ricerca biotecnologica, nel 1980 e il Beckman Center for Molecular and Genetic Medicine a Stanford nel 1985. Lo scopo del Centro Beckman era quello di incoraggiare il lavoro multidisciplinare e collegare più strettamente i ricercatori di biologia molecolare con i ricercatori clinici. Berg è stato il suo primo direttore, in servizio dal 1985 al 2000.

Realizzazioni

Berg è meglio conosciuto il suo sviluppo di tecniche per unire e unire molecole di DNA che ha gettato le basi per l’emergere della tecnologia del DNA ricombinante che ha aperto la strada alla nascita della moderna industria biotecnologica.
Berg è anche considerato un modello per mettere in discussione le implicazioni etiche dell’ingegneria genetica. È stato fondamentale per l’organizzazione della Conferenza Asilomar sul DNA ricombinante nel 1975, che ha riunito un gruppo di circa 140 professionisti per discutere i potenziali rischi della tecnologia e elaborare linee guida per regolarne l’uso.
Berg ha ricevuto, insieme a Walter Gilbert e Fred Sanger, il Premio Nobel per la Chimica nel 1980. Questo è stato dato in riconoscimento per i suoi studi fondamentali della biochimica degli acidi nucleici, con particolare riferimento al DNA ricombinante.”Lo stesso anno gli è stato anche assegnato il Premio Albert Lasker per la ricerca medica di base. Inoltre ha ricevuto premi tra gli altri dall’American Chemical Society Eli Lilly Prize in biochemistry (1959); il Premio V. D. Mattia del Roche Institute of Molecular Biology (1972); e la National Medal of Science (1983).

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