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La première catastrophe véritablement mondiale résultant du changement climatique pourrait provenir de l’élévation du niveau de la mer.

Le Comité intergouvernemental des Nations Unies sur le changement climatique a prévu une élévation du niveau de la mer de 1 à 3 pieds d’ici la fin du siècle, et des estimations plus récentes de la NASA et d’autres scientifiques ont prévu une élévation allant jusqu’à 8 pieds.

Dans le Massachusetts, la montée de la mer entraînera des inondations plus fréquentes, des tempêtes plus violentes et des changements spectaculaires.

C’est un problème que nous partagerons avec toutes les communautés côtières de tous les continents. Un peu plus loin sur la côte atlantique, il y a un endroit qui est sur une voie plus rapide vers où nous aussi nous dirigerons peut-être.

“Ces Plages sont condamnées”

Léonard De Vinci a écrit que “l’eau est la force motrice de toute nature.”

Fasciné par les grandes tempêtes et les terribles inondations, DaVinci aurait aimé les Outer Banks de Caroline du Nord. Près de 200 miles d’îles de sable basses et mouvantes se lient à un système de vagues et de tempêtes à haute énergie.

 Une vue de la plage de Rodanthe sur les Outer Banks de Caroline du Nord. (Jesse Costa / WBUR)
Une vue de la plage de Rodanthe sur les Outer Banks de Caroline du Nord. (Jesse Costa / WBUR)

” Ces plages sont condamnées “, explique Orrin Pilkey, professeur à l’Université Duke et prophète octogénaire. “Les bâtiments sont condamnés aussi.”

Traversant un bidonville de McMansions à trois étages sur pilotis, motels et condos trop près de la mer, nous nous arrêtons dans la ville de Nags Head. Pilkey prédit une catastrophe en vacances.

“L’avenir est celui de la retraite”, dit Pilkey. “C’est le seul moyen de sauver la plage. C’est le seul moyen de sauver les bâtiments.”

 Orrin Pilkey, de l
Orrin Pilkey, de l’Université Duke, examine la santé d’une poignée de sable sur la plage de Nags Head. “Ces plages sont condamnées”, prédit Pilkey. “Les bâtiments sont condamnés aussi.” (Jesse Costa / WBUR)

Les îles des Outer Banks de Caroline du Nord veulent migrer vers l’ouest, et cela se produit normalement lorsque les vagues et le vent du côté de l’océan de l’île transportent du sable sur les dunes vers l’arrière, où les eaux sont calmes. Les ennuis commencent, cependant, lorsque les gens construisent de grandes maisons et des motels près du rivage le long de l’océan, comme le Comfort Inn à Nags Head Beach.

Pilkey dit que l’hôtel est un symbole du problème.

“Il y a un bâtiment d’un, deux, trois, quatre, cinq, six étages juste à côté de la plage”, dit-il. Mais il a raté le rez-de-chaussée, qui fait sept étages. De toute façon, le Comfort Inn est trop grand pour bouger. Les tempêtes passées ont avalé à la fois sa piscine et sa terrasse. Et Pilkey dit qu’il n’y a aucun réconfort à la perspective de futures tempêtes.

 Orrin Pilkey de l
Orrin Pilkey de l’Université Duke, dit que ce Comfort Inn de sept étages, construit sur la plage de Nags Head, est “un désastre futur. Le moment viendra où ce sera un bon récif de pêche au large.” (Jesse Costa / WBUR)

Le rivage des Outer Banks a perdu 1 500, à certains endroits 3 000 pieds au cours du dernier siècle et demi. Les ouragans et les nor’easters avalent régulièrement les maisons.

Quant au Comfort Inn, Pilkey l’appelle “une catastrophe future. Le moment viendra où ce sera un bon récif de pêche au large.”

Retraite Ou Retranchement?

Les anciens vivaient à l’arrière des îles barrières. Le géologue côtier Stan Riggs, de l’East Carolina University, a passé un demi-siècle à étudier la dynamique des Outer Banks. Il dit que ces anciens savaient que construire du côté de l’océan des îles, c’est comme construire sur des voies ferrées. Pour se protéger de ce train, les propriétaires et les investisseurs actuels placent leur espoir dans l’ingénierie. Mais ce sont les tempêtes qui apportent du sable en premier lieu.

“Vous pouvez concevoir ce système, mais à un moment donné, vous n’avez pas d’îlot barrière”, explique Riggs. “Et vous n’aurez sûrement pas de plage à moins de pomper du sable.”

En bas de la chaîne d’îles, à Buxton Beach, ils font exactement cela: des bulldozers déplacent du sable qui crache d’un tuyau. Riggs pointe au large vers un navire de dragage à 2 miles de là qui le fait entrer.

“Cela vient de cette drague à travers le fond”, explique Riggs. “C’est ce qu’il aspire par le fond là-bas.”

 Sur la plage de Buxton, des bulldozers déplacent le sable qui est acheminé par canalisations depuis un navire de dragage à 2 miles du rivage. Ce soi-disant projet de "nourriture de plage" coûtera plus de 7 millions de dollars par mille 22 millions de dollars en argent public au total. Les ingénieurs garantissent une durée de vie de cinq ans, mais Stan Riggs dit que le sable est généralement parti en deux. (Jesse Costa / WBUR)
Sur la plage de Buxton, des bulldozers déplacent le sable acheminé par canalisations depuis un navire de dragage à 2 milles du rivage. Ce soi-disant projet de “nourriture de plage” coûtera plus de 7 millions de dollars par mille 22 millions de dollars en argent public au total. Les ingénieurs garantissent une durée de vie de cinq ans, mais Stan Riggs dit que le sable est généralement parti en deux. (Jesse Costa / WBUR)

C’est ce qu’on appelle la “nourriture de plage”, comme si c’était thérapeutique. Mais c’est une prescription coûteuse pour remplacer le sable qui a disparu de la plage naturelle. Ce projet coûte plus de 7 millions de dollars par mille, soit 22 millions de dollars d’argent public en tout. Les ingénieurs garantissent une durée de vie de cinq ans, mais Riggs dit que le sable a généralement disparu en deux ans.

“Ces masses terrestres bougent”, dit Riggs. ” Ils ont toujours bougé, ils bougeront toujours. Ce sont des systèmes dépendants des tempêtes. Ils doivent avoir des tempêtes. Si tu ne les laisses pas respirer, tu vas les tuer.”

 Stanley Riggs, de l'Université East Carolina, se trouve au bord de la plage de Rodanthe et de l'autoroute 12. (Jesse Costa / WBUR)
Stanley Riggs, de l’université East Carolina, se trouve au bord de la plage de Rodanthe et de l’autoroute 12. (Jesse Costa / WBUR)

Le principe n’est pas différent pour les plages barrières du Massachusetts comme Crane Beach et Plum Island. L’auteur d’Ipswich, William Sargent, a abondamment écrit sur l’écologie marine et l’élévation du niveau de la mer, et il dit que la Caroline du Nord est instructive quant à ce qui pourrait se passer ici.

“Je pense que c’est parce que les choses se passent plus vite là-bas”, dit Sargent. “Des endroits comme Cape Cod vont commencer à se séparer. Au cours des 10 dernières années, il y a eu des zones de la plage extérieure de Cape Cod qui ont percé. Des endroits comme Chatham seront durement touchés.”

Ainsi que Marshfield, Scituate et Hull, ainsi que Sconset Bluffs sur billionaire row dans le sud-est de Nantucket.

“À mesure que vous recevez de plus en plus de tempêtes, vous obtenez de plus en plus d’érosion”, explique Sargent. ” Les gens doivent décider de ce qu’ils vont faire.”

Décidez de battre en retraite ou de se retrancher.

Un pont Vers nulle part

En Caroline du Nord, alors que nous descendons l’autoroute 12, le géologue côtier Riggs nous montre où la route a été bouclée, cassée, brisée et renversée par les tempêtes.

À Oregon Inlet, nous assistons à la construction d’un nouveau pont, long de 3 miles et au coût de près de 250 millions de dollars. Un pont centenaire qui relie deux îles qui ne seront pas ici dans cent ans, dit Riggs. Il a mis en garde contre sa construction et a appelé à un système de ferry à la place.

 La construction est en cours pour remplacer un pont qui enjambe la route 12 de Caroline du Nord au-dessus de l'Oregon Inlet au coût de près de 250 millions de dollars. Un pont centenaire qui relie deux îles qui ne seront pas ici dans cent ans, dit Stan Riggs. Il a mis en garde contre sa construction et a appelé à un système de ferry à la place. (Jesse Costa / WBUR)
La construction est en cours pour remplacer un pont qui enjambe la route 12 de Caroline du Nord au-dessus de l’Oregon Inlet au coût de près de 250 millions de dollars. Un pont centenaire qui relie deux îles qui ne seront pas ici dans cent ans, dit Stan Riggs. Il a mis en garde contre sa construction et a appelé à un système de ferry à la place. (Jesse Costa / WBUR)

De là, nous nous dirigeons vers Rodanthe, où un panneau immobilier près de la plage nous fait signe: Osez Rêver Le Rêve Impossible. Sur une marée normale, le ressac atteint ici les échasses d’une maison de grande hauteur qui se tient seule comme un homme attendant le peloton d’exécution.

Plus au sud, à Buxton Beach, Riggs nous montre où se trouvaient autrefois cinq maisons et maintenant il n’y a plus qu’une plage étroite au pied d’une rive escarpée.

“C’est la première fois en deux semaines que je peux m’asseoir sur cette plage, parce que l’eau est juste ici, à marée basse et à marée haute, chaque jour”, explique Freve Pace, propriétaire.

 Freve Pace se tient devant la maison qu'elle possédait autrefois mais qu'elle a vendue parce que l'océan empiétait. Elle a acheté une autre maison dans la rue et maintenant elle commence à s'inquiéter pour celle-là aussi. (Jesse Costa / WBUR)
Freve Pace se tient devant la maison qu’elle possédait autrefois mais qu’elle a vendue parce que l’océan empiétait. Elle a acheté une autre maison dans la rue et maintenant elle commence à s’inquiéter pour celle-là aussi. (Jesse Costa / WBUR)

La plage avait 200 mètres de large, dit l’un des voisins inquiets, et Pace a une grande question de Riggs sur la nutrition de la plage: Cela fonctionnera-t-il?

“Nous ne savons pas”, répond Riggs.

À proximité, vous pouvez jeter un rocher d’un côté à l’autre de l’île. Riggs dit à Pace que si la nourriture de la plage fonctionne, cela lui fera gagner un peu de temps.

Le dernier arrêt auquel Riggs nous amène est Seagull Drive, de retour à Nags Head.

” Il y avait probablement 75 maisons ici “, se souvient Riggs. “Cinquante d’entre eux qui sont dans l’océan et qui sont partis.”

Les sacs de sable empilés sur leurs ponts ne pouvaient pas les sauver. Une maison isolée, penchée à l’abandon, est presque prête à partir — sa fosse septique exposée sur la plage comme un bain de soleil sur sa serviette.

Si le niveau de la mer monte de 3 pieds d’ici la fin du siècle, dit Riggs, aucune quantité de nourriture de sable ne fournira même un séjour temporaire aux Outer Banks. D’ici là, les plages et les barrières auront disparu et nos enfants se préoccuperont de leurs maisons en ville et en banlieue.

Correction: En raison d’une erreur d’édition, une version antérieure de cette histoire numérique a mal attribué la citation de Pace à Riggs. Nous regrettons l’erreur.

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