Professeur Paul Berg

Né le 30 juin 1926 (Brooklyn, New York, États-Unis)

Connexions Janet Mertz / Université de Stanford / ADN recombinant

Berg a été le premier à démontrer la possibilité de fabriquer de l’ADN recombinant et a aidé les directives pionnières pour limiter les dommages potentiels causés par le génie génétique.

Paul Berg (Crédit photo: Bibliothèque Nationale de Médecine)

Famille

Berg est le fils d’immigrants juifs russes qui ont émigré aux États-Unis d’un petit village près de Minsk. Aucun de ses parents, Harry Berg et Sarah (née Brodsky), n’a fait d’études officielles. Son père était un fabricant de vêtements. Aîné de trois garçons, Berg a grandi à Sea Gate, une communauté privée fermée située à l’extrême ouest de Coney Island, à la pointe sud-ouest de Brooklyn, à New York. Sea Gate offrait un cadre idéal pour grandir et Berg se souvient de la grande liberté que lui et ses amis avaient à explorer. Berg était actif dans le club de football local, et c’est grâce à cela qu’il s’est fait de nombreux amis proches.
Dès son enfance, Berg développe un vif intérêt pour la science. Cela a été en partie réveillé par ses lectures de la vie de scientifiques médicaux racontées dans “Arrowsmith” de Sinclair Lewis et “Chasseurs de microbes” de Paul DeKruif. Son intérêt pour la région a été renforcé par Sophie Wolfe, la personne qui supervisait la salle de fournitures scientifiques de son école et dirigeait le club scientifique parascolaire pour encourager les élèves à mener leurs propres expériences.
En 1947, Berg épouse Mildred Levy qu’il avait rencontrée lors d’un emploi d’été au lycée. Un an plus tard, leur fils, John Alexander, est né.

Éducation

Berg a sauté une année à l’école primaire et, de l’âge de 14 à 17 ans, il a fréquenté l’Abraham Lincoln High School, un lycée public de Brooklyn. Suite à cela, en 1943, il s’est inscrit pour étudier le génie chimique au New York City College, mais a décidé de ne pas prendre la place pour pouvoir participer à l’effort de guerre. À cette fin, il s’est enrôlé comme flyer pour la marine. Trop jeune pour rejoindre immédiatement la marine, Berg a ensuite postulé pour faire de la biochimie à la Penn State University qu’il a commencée en même temps qu’il suivait une formation de vol préliminaire pour la marine. Ses études ont été interrompues après un an lorsqu’il a été appelé. Cela l’a vu d’abord servir sur un chasseur de sous-marins qui escortait des convois maritimes dans l’océan Atlantique et la mer des Caraïbes, puis, après la capitulation japonaise, aider à ramener des navires de marine dans le Pacifique aux États-Unis.
Berg est retourné à l’Université Penn State en 1946 et a obtenu son diplôme de premier cycle en deux ans. En 1948, Berg est allé à l’Université Western Reserve où il a obtenu un doctorat sous la supervision de Harland Wood au département de biochimie en 1952. Au cours de ses recherches doctorales, il a pu démontrer comment la vitamine B-12 et l’acide folique permettent aux animaux de synthétiser l’acide aminé méthionine (auparavant supposé être disponible uniquement par l’alimentation).

Carrière

En 1952, Berg a occupé un poste postdoctoral avec Hermann Kalckar à l’Institut de cytophysiologie de Copenhague, au Danemark. Pendant ce temps, lui et Wolfgang Joklik, un autre chercheur postdoctoral, ont découvert une nouvelle enzyme qui créait des triphospates nucléosidiques pour l’assemblage d’acides nucléiques. L’année suivante, il a commencé à travailler comme chercheur post-doctoral dans le laboratoire d’Arthur Kornberg à l’Université de Washington, St Louis, Missouri, où il est resté pendant 6 ans. C’est ici qu’il a découvert une autre classe inconnue de composés biologiques – les adénylates d’acyle.
En 1959, Berg a déménagé avec Kornberg pour aider à créer un nouveau département de biochimie au Centre médical de l’Université de Stanford. Ce devait être le cadre où il a commencé à s’éloigner de la biochimie classique vers la biologie moléculaire et à expérimenter avec des cellules de mammifères. Son intérêt particulier était d’apprendre comment les gènes agissent et les protéines sont fabriquées.
En 1967, Berg a pris une année sabbatique dans le laboratoire de Renato Dulbecco expérimentant le Polyoma, un virus murin, et le SV40, un virus de singe, en culture de cellules de mammifères. À son retour à Stanford, Berg a entrepris de voir si les virus de mammifères pouvaient capter des gènes et les transférer dans de nouvelles cellules de la même manière que les cellules bactériennes. C’est ce qu’il a fait avec l’aide de David Jackson et Robert Symons. Le plan initial était d’utiliser le virus SV40 pour transférer de nouveaux gènes dans des cellules de mammifères, mais cela s’est avéré peu pratique car il ne pouvait transporter qu’une quantité limitée d’ADN et modifiait souvent l’ADN qu’il transportait. Sur cette base, Berg et son équipe se sont plutôt lancés dans l’ingénierie génétique d’un virus en épissant deux molécules d’ADN, l’une provenant d’un virus tumoral et l’autre d’un plasmide portant des gènes de la bactérie Escherichia coli. En peu de temps, ils avaient atteint leur objectif, produisant la première molécule d’ADN recombinée.
En plus de ses travaux de laboratoire, Berg a contribué à la création, avec Arthur Kornberg, de DYAX, un institut de recherche en biotechnologie, en 1980 et du Beckman Center for Molecular and Genetic Medicine à Stanford en 1985. L’objectif du Centre Beckman était d’encourager le travail multidisciplinaire et de connecter plus étroitement les chercheurs en biologie moléculaire avec les chercheurs cliniques. Berg en fut le premier directeur de 1985 à 2000.

Réalisations

Berg est surtout connu pour son développement de techniques d’épissure et de jonction de molécules d’ADN qui ont jeté les bases de l’émergence de la technologie de l’ADN recombinant qui a ouvert la voie à l’essor de l’industrie biotechnologique moderne.
Berg est également présenté comme un modèle pour s’interroger sur les implications éthiques du génie génétique. Il a joué un rôle central dans l’organisation de la Conférence d’Asilomar sur l’ADN Recombinant en 1975, qui a réuni un groupe d’environ 140 professionnels pour débattre des dangers potentiels de la technologie et élaborer des lignes directrices pour réglementer son utilisation.
Berg a reçu, avec Walter Gilbert et Fred Sanger, le Prix Nobel de chimie en 1980. Cela a été donné en reconnaissance de ses “études fondamentales de la biochimie des acides nucléiques, avec une référence particulière à l’ADN recombinant.”La même année, il a également reçu le Prix Albert Lasker pour la recherche médicale fondamentale. En outre, il a reçu, entre autres, le prix Eli Lilly de biochimie de l’American Chemical Society (1959), le prix V. D. Mattia du Roche Institute of Molecular Biology (1972) et la National Medal of Science (1983).

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