Pauline Viardot : Une Femme oubliée de Génie musical

Pauline Viardot faisait partie de la famille espagnole Garcia, quatre générations de chanteurs et compositeurs qui ont grandement influencé l’opéra et le chant dans quatre pays pendant plus d’un siècle. Elle était un nom connu dans toute l’Europe et la Russie, une artiste qui a contribué à inaugurer une nouvelle ère de chant et de composition d’opéra, écrivant plus de 100 chansons, quatre opérettes et de nombreuses œuvres de chambre.

Michèle Ferdinande Pauline Sitches Garcia est née le 18 juillet 1821 à Paris, en France. Son père, Manuel, était un ténor, compositeur, imprésario espagnol et le professeur de chant européen le plus renommé du 19ème siècle. Sa mère, Joaquina Sitches, était une actrice espagnole et une soprano talentueuse. Sa sœur aînée était la légendaire contralto Maria Malibran, dont la gamme vocale était considérée comme rien de moins qu’extraordinaire. Lorsque Maria mourut à l’âge de 28 ans, Pauline était bien préparée à suivre ses traces.

Wolfgang Amadeus Mozart (1756-91) par Barbara Krafft (1764-1825), 1819 Photo: Flickr / Royal Opera House Covent Garden

Fille, Pauline a voyagé avec sa famille à Londres et à New York où son père, sa mère, son frère et sa sœur ont donné la première représentation de Don Giovanni de Wolfgang Mozart aux États-Unis, ainsi que six opéras de Gioachino Rossini. À New York à cette époque, le public n’avait entendu que des opéras italiens chantés en anglais, jamais dans l’italien original, et n’avait jamais vu une production authentique et intégrale d’un seul.

Mais l’opéra n’était pas le premier amour de Pauline. Elle rêvait de devenir pianiste de concert professionnelle et avait pris des cours de piano avec Franz Liszt, et des cours de composition avec Anton Reicha, le professeur de Liszt et Hector Berlioz, et ami proche de Ludwig van Beethoven. Elle fait ses débuts en concert à l’âge de 15 ans à Bruxelles en compagnie de son beau-frère, le violoniste Charles Auguste de Bériot.

Comme c’est souvent le cas, les parents de Pauline avaient d’autres idées pour sa carrière. Bien que ses débuts en concert de piano aient été couronnés de succès, ils étaient catégoriques: elle concentrait son attention sur sa voix. C’est avec un immense regret qu’elle a officiellement abandonné son rêve, même si elle est restée une pianiste exceptionnelle toute sa vie. L’année suivante, à l’âge de 16 ans, elle fait ses débuts à l’opéra dans le rôle de Desdémone dans la version d’Otello de Rossini à Londres. Cela s’est avéré être la surprise de la saison. Malgré son interprétation quelque peu imparfaite, on disait qu’elle avait une technique exquise, combinée à un degré remarquable de passion pour quelqu’un de si jeune.

À 17 ans, Pauline rencontre et est courtisée par le poète et écrivain Alfred de Musset. En entendant chanter Pauline, il fut frappé, comparant sa voix à “Paulinele goût d’un fruit sauvagePaulinePauline possède le secret des grands artistes : avant d’exprimer quelque chose, elle le ressent. Elle n’écoute pas sa voix, mais son cœur.”Il a été le premier de nombreux hommes à tomber amoureux de cette jeune femme charismatique.

Cependant, sur les conseils de son ami George Sand, Pauline épouse le directeur de théâtre Louis Viardot, de 21 ans son aîné. Viardot, auteur et directeur du Théâtre italien à Paris, était financièrement en sécurité et mieux à même de subvenir aux besoins de Pauline que de Musset. Leur mariage a eu lieu le 18 avril 1840. Il lui était dévoué et est devenu son manager. Suivant l’héritage musical de sa famille, leur fils, Paul, devient violoniste de concert, leur fille, Louise Héritte, devient compositrice et écrivaine, et deux autres filles deviennent chanteuses de concert.

Quand elle ne jouait pas, Pauline passait beaucoup de temps chez George Sand avec Sand et son amant, Frédéric Chopin. Chopin l’a conseillée sur son jeu de piano, ses compositions vocales et les arrangements de certaines de ses mazurkas, tandis qu’elle l’a éduqué aux nuances de la musique espagnole.

Maison de George Sand à Nohant-Vic (Indre) Photo: Flickr / Daniel Jolivet

Son mariage n’a cependant pas découragé le flot constant d’hommes besogneux, parmi lesquels les compositeurs Charles Gounod (elle a chanté le rôle-titre dans son opéra Sapho) et Hector Berlioz, et le romancier russe Ivan Tourgueniev. C’est lors d’une tournée en Russie en 1843 que Tourgueniev tomba passionnément amoureux de Pauline après l’avoir entendue chanter le rôle de Rosina dans Le Barbier de Séville.

Barber Seville Opera Performance Théâtre Dupage. Photo:/WikimediaImages

Ce fut le début d’une passion de longue date pour eux deux et fut résolu de manière non conventionnelle, Tourgueniev quittant la Russie en 1845 et emménageant avec les Viardots. Il traita ses quatre enfants comme les siens et l’adora jusqu’à sa mort en 1883. À son tour, elle critiqua son travail et, à travers ses liens sociaux, lui donna l’entrée pour présenter la littérature russe à l’Occident. Le statut exact de leur relation et l’implication de son mari font encore débat. Tourgueniev ne s’est jamais marié. Avant de rencontrer Pauline, il eut une fille illégitime avec une paysanne à qui il confia plus tard la garde.

Réputée pour sa large gamme vocale et ses rôles dramatiques sur scène, les performances de Pauline ont inspiré des compositeurs tels que Chopin, Berlioz, Camille Saint-Saëns qui lui a dédié Samson et Dalila, et Giacomo Meyerbeer, pour qui elle a créé le rôle de Fidès dans Le Prophète. Elle a arrangé des œuvres instrumentales de Joseph Haydn, Franz Schubert et Johannes Brahms en chansons. Elle chante le Requiem de Mozart aux funérailles de Chopin à l’Église de la Madeleine à Paris le 30 octobre 1849. Elle chante le rôle-titre de l’opéra Orphée et Eurydice de Christophe Gluck au Théâtre Lyrique à Paris en novembre 1859, une mise en scène de Berlioz, rôle qu’elle chante plus de 150 fois.

En 1863, à l’âge de 42 ans, Pauline se retire de la scène. En raison de l’opposition publique de son mari à l’empereur Napoléon III, elle et sa famille quittent la France et s’installent à Baden-Baden, en Allemagne. Après la chute de Napoléon III, ils retournent en France, où elle enseigne au Conservatoire de Paris. Jusqu’à la mort de son mari et de Tourgueniev en 1883, elle préside un salon de musique au boulevard Saint-Germain.

Ancien bâtiment du Conservatoire (jusqu’en 1911) dans le 9ème arrondissement de Paris, qui abrite aujourd’hui le CNSAD. Domaine public

En 1855, Pauline achète à Londres le manuscrit original de Don Giovanni de Mozart. Elle l’a conservée dans sa maison parisienne, où elle a été visitée par de nombreux artistes notables, dont Rossini, qui s’est génuflexion après l’avoir vue. Tchaïkovski aurait dit qu’il était “en présence de la divinité”. Il a été exposé à l’Exposition Universelle de 1878 et au centenaire de la première production de Don Giovanni en 1887. En 1892, elle en fait don au Conservatoire de Paris.

Exposition Universelle, Paris, France, 1889. Photo: Flickr / Photochrom imprimé par Photoglob Zürich, posté par trialsanderrors

Pauline a commencé à composer quand elle était jeune, mais elle n’a jamais eu l’intention de devenir compositrice. Ses partitions musicales ont été écrites principalement sous forme de pièces d’exercices privés pour ses élèves dans le but de développer leurs capacités vocales. Elle composa la majeure partie de sa composition après sa retraite à Baden-Baden. Ses œuvres étaient d’une qualité si remarquable que Franz Liszt déclara : ” Avec Pauline Viardot, le monde avait enfin trouvé une femme de génie.”

Les plus grands succès de Pauline ont été dans des rôles très dramatiques, et avec ses interprétations réfléchies, elle lui a légitimement valu une place dans les cercles artistiques et intellectuels parisiens. Brahms, Saint-Saëns, Robert Schumann et Gabriel Fauré ont tous écrit des pièces pour elle. Dans ses dernières années, elle a enseigné le chant et la composition. Ses compositions comprennent des transcriptions vocales de mazurkas de Chopin, des chansons traduisant des textes russes et plusieurs opérettes, dont Le Dernier Sorcier (1869), dont Le livret a été écrit par Tourgueniev.

En 1910, à l’âge de 88 ans, Pauline Viardot meurt. Son corps est inhumé au cimetière de Montmartre à Paris. Viardot était plus que la plus grande diva du 19ème siècle; elle a transformé à elle seule l’opéra du 19ème siècle.

Un buste de Pauline Viardot se trouve au Musée de la Ville à Baden, Baden, Allemagne.

La Villa Viardot à Bougival, près de Paris, a été offerte aux Viardots par Ivan Tourgueniev en 1874. C’est maintenant un musée.

Pauline, 1821-1910, Viardot à Bougival, Yvelines, Île-de-France. Photo : Flickr / Renaud Camus

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