Paul Coulombe: Au-delà du summum

PARTIE 1: Le méga-millionnaire de Lewiston s’ouvre sur la vodka, le risque, le déménagement à Southport et l’agitation des habitants

Note de la rédaction: La semaine dernière, trois ans après avoir vendu les distilleries de White Rock, Paul Coulombe, originaire de Lewiston, a accepté une interview qui nous a offert un accès inattendu à sa maison, ses propriétés, son histoire et ses plans dans la région de Boothbay.

Il y a dix ans, en 2005, Paul Coulombe se tenait à l’entrepôt de White Rock Distilleries à Lewiston et demandait à ses travailleurs de lui faire confiance.

Pas une petite chose.

Il ne les connaissait pas ; ils ne le connaissaient pas. C’était ce patron qui voyageait tout le temps.

Coulombe venait de contracter un prêt de 85 millions de dollars pour racheter le reste de sa famille à l’entreprise. La même semaine, il a congédié toute l’équipe de direction et nommé son fidèle président adjoint parce que, a-t-il dit, il n’y avait plus personne d’autre à nommer.

” J’ai dit à tout le monde, j’ai dit : ” Vous savez, je suis prêt à tout risquer ” “, a déclaré Coulombe, 62 ans. ” J’ai le cou sur la ligne. J’ai une valeur nette nulle, donc je prends tous les risques ici, mais j’y crois. Je crois en toi et je crois en moi. Et donc tu dois venir faire le tour avec moi, à moins que tu ne le veuilles pas. Tout le monde l’a sorti. Ils étaient excités mais étaient nerveux, et je l’étais aussi. Nous étions tous nerveux.”

Quelques mouvements et investissements habiles plus tard, la ligne de vodka Three Olives de l’entreprise a décollé.

Puis vint la vodka fouettée Pinnacle, devenant la vodka aromatisée la plus vendue au monde, 90 jours après sa sortie — sans un centime dépensé en publicité.

Sept ans après avoir pris le contrôle de White Rock, Coulombe vend la compagnie de Lewiston que son père avait achetée pour 100 000 $ en 1970. Le total provient de deux ventes distinctes: plus de 1 milliard de dollars.

“Je n’imaginais pas cela dans mon imagination la plus folle”, a-t-il déclaré.

Les travailleurs qui étaient tous restés pour le trajet ont rapporté à la maison une prime d’un à deux ans de salaire.

Aujourd’hui, Coulombe passe la moitié de l’année en Floride. Sa maison l’autre moitié de l’année est à une heure de Lewiston à Southport, dans un manoir en bord de mer de 30 millions de dollars qu’il a construit sur l’île de Pratt, près de Boothbay. La cuisine est vitrée mur à mur. Il y a 37 téléviseurs discrètement accrochés et tellement de marbre qu’il a fallu quatre ans à 15 hommes pour l’installer.

Son projet actuel : une rénovation et un réaménagement d’environ 74 millions de dollars d’un terrain de golf local qu’il a acheté à contrecœur de la faillite pour 1,4 million de dollars en 2012. Coulombe a acheté et déplacé des rues résidentielles entières, et il se tourne vers d’autres parties de la ville, achetant plus de propriétés pour un développement futur.

Il est clairement toujours un fan du geste audacieux — et à bien des égards, il demande maintenant aux gens ici de lui faire confiance.

Pas une petite chose.

Lorsqu’il a proposé pour la première fois de sauver l’hôtel de ville et le quai délabrés de Southport en 1777, les habitants de la ville l’ont refusé. Maintes. Comme il le décrit, ils auraient préféré risquer de le voir s’effondrer puis avoir l’aide de Coulombe.

“Je me suis dit: “Wow, cela me semble être une telle erreur”, et j’étais nouveau; je venais d’emménager en ville, donc je n’avais aucune sorte de position debout et j’étais de loin, j’étais de Lewiston”, a-t-il déclaré. “Si vous n’êtes pas de Southport, vous êtes de loin. C’est comme ça.”

Coulombe a été embroché le mois dernier dans le magazine Boston (“Boothbay a-t-il un problème de vodka?”) dans un article qui qualifiait sa vodka fouettée Pinnacle de “tout sauf ingérable”, le décrivait comme “issu d’un casting central riche” et plaçait les gens de Southport, Boothbay et Boothbay Harbor contre lui ou contre lui.

Il insiste sur le fait que l’histoire est truffée d’erreurs et que sa relation avec les villes n’est pas si controversée.

” Tout le monde a vu l’article; les mauvaises nouvelles voyagent rapidement, apparemment “, a déclaré Coulombe. “Ce n’est tout simplement pas vrai.”

Bet Finocchiaro, le propriétaire de la friture de poisson de Bet à Boothbay, a présenté dans l’histoire de Boston comme “la plus grosse épine de son côté”, était d’accord avec Coulombe. L’histoire était une “chasse aux sorcières”, a-t-elle déclaré.

“Je pense qu’ils essayaient de causer des ennuis à Paul, et je ne sais pas pourquoi, de Boston”, a-t-elle déclaré. “Je sais qu’ils m’ont mal cité, et s’ils m’ont fait, ils doivent l’avoir.”

La plupart des médisances, dit-elle, ne viennent pas des habitants. ” Ce sont les riches qui craignent que quelqu’un d’autre soit plus riche. Il dépense son argent dans notre ville et ils n’ont pas l’argent à dépenser dans notre ville, alors ils le poursuivent. C’est juste mon opinion, mais je l’ai déjà vue de mon vivant.”

Loin d’être la plus grosse épine de son côté, Finocchiaro est en fait un fan. Elle est à bord de ses plans à long terme pour stimuler le développement économique et développer le tourisme. Son stand de fish and chips, âgé de 23 ans, se trouve à quelques mètres de son terrain de golf; plus de touristes signifient plus d’affaires.

Les travailleurs de la construction du country club qui descendent maintenant chaque jour pour le déjeuner lui ont raconté comment Coulombe a remplacé les dépendances qui parsemaient autrefois le parcours par des bungalows climatisés bordés de granit et de marbre.

“Vous pouvez me citer à ce sujet, ‘quel endroit formidable pour faire pipi'”, a déclaré Finocchiaro.

‘Allez les chercher’

Coulombe est né au Centre médical régional St. Mary’s. (Lui et trois frères et sœurs y ont fait un don de 1,3 million de dollars en 2008 — le plus important de l’histoire de l’hôpital — qui a nommé la nouvelle salle d’urgence en l’honneur de leur mère, Cécile.) En grandissant, son père, Roland, a travaillé comme chef de la division de Bates Mill Hill jusqu’en 1966, date à laquelle il a tenté sa chance sur un emploi au Venezuela.

La famille a vécu en Amérique du Sud pendant quatre ans, avant de déménager lorsque Coulombe était au secondaire.

“Le Venezuela aurait pu être Mars parce que c’était à quel point il était éloigné”, a-t-il déclaré. “Cela aurait pu m’aider au moins à ouvrir les yeux sur autre chose.”

Sa mère, cependant, originaire de Lewiston, en avait fini avec l’aventure. Elle voulait que ses enfants grandissent ici.

” (Mon père) était sans emploi et cherchait un emploi “, a déclaré Coulombe. “Il voulait acheter une entreprise alors il a acheté White Rock. Il ne savait rien du tout, zéro (sur la mise en bouteille), mais c’était à Lewiston, c’était la raison principale. Parce que ma mère avait une certaine influence sur lui, apparemment; les mères peuvent le faire.”

La petite usine d’embouteillage fabriquait de la vodka Gold Crown bas de gamme, du whisky, du gin et une marque de vins de dessert à vendre dans le Maine.

” C’était juste lui, ma mère et une retraitée à temps partiel, donc c’était une très petite entreprise, pour dire le moins”, a déclaré Coulombe. ” C’était toute l’entreprise.”

Au moment où Coulombe a obtenu son diplôme de l’Université du Maine en 1975, son père avait acheté un embouteilleur rival à Lewiston pour 1 million de dollars, Lawrence & Co., dont le territoire de vente comprenait la Nouvelle-Angleterre et l’Ohio. Coulombe a pris un emploi de vente à commission directe chez White Rock et s’est dirigé vers l’Ohio pour développer les marques dans les États voisins.

” Je voulais être indépendant; j’étais un peu le mouton noir de la famille “, a déclaré Coulombe. ” Pour moi, c’était parfait. J’ai travaillé pour moi-même, payé mes propres dépenses. Je n’ai vraiment à répondre à personne.”

Il a pris la route. Son frère Dennis a aidé à gérer le quotidien. White Rock a acheté plus de concurrents et a grandi et grandi.

“Mon frère était vraiment bon dans ce qu’il faisait, étant un gars à l’intérieur qui dirigeait les opérations, construisait de nouveaux bâtiments, faisait croître l’entreprise”, a déclaré Coulombe. “J’essayais d’augmenter les ventes et les revenus, alors nous avons formé une bonne équipe.”

Il rit maintenant, dit-il, quand les gens le félicitent pour son succès du jour au lendemain.

” Je travaillais 80 ou 100 heures par semaine; je n’étais pas à la maison depuis 20 ans “, a déclaré Coulombe. ” Je voyageais tous les jours. Je suis allé dans toutes les villes d’Amérique, toutes les villes d’Amérique, presque tous les restaurants et bars d’Amérique; J’ai vu tous les petits coins et recoins partout. Et globalement. Ça ne s’est pas passé assis derrière un bureau à Lewiston, dans le Maine. Ils ne viennent pas à vous; vous devez aller les chercher.”

Succès, ventes

Après la retraite de son père, Coulombe devient PDG de White Rock en 1995. Dix ans plus tard, les membres de la famille vendent leurs parts à Coulombe.

“Je pensais que nous pourrions devenir beaucoup plus grands que nous ne l’étions, mais j’étais le seul de la famille à avoir cette vision. Ou prêt à prendre ce risque “, a-t-il déclaré. ” Je voulais investir chaque dollar que nous avons gagné dans l’entreprise, c’était ma philosophie. Je ne voulais pas conduire de voitures de luxe ou avoir des maisons de luxe, je voulais rendre l’entreprise aussi grande que possible. Je pouvais le voir, et ils n’étaient pas d’accord. Chacun a droit à sa propre philosophie.”

Alors tout le monde était dehors, après avoir payé des millions pour leurs actions. Il était dedans. Les travailleurs se sont ligotés.

Le premier grand succès à lui seul: le goût sucré de la vodka à la cerise et au raisin.

White Rock avait déjà lancé Three Olives Vodka, sa première ligne aromatisée, avant que Coulombe ne rachète sa famille en 2005, mais les ventes n’avaient pas encore décollé. La vodka crue de la marque a été importée d’Angleterre. Il l’aromatisait et l’embouteillait à Lewiston, dans des bouteilles peintes à la main en France. Après que les barmans de Cleveland ont commencé à l’expérimenter dans des “bombes” à la cerise et au raisin funky (des shots de vodka au raisin ou à la cerise avec Red Bull) en 2004, il est devenu le numéro 1 de la vente de vodka en Ohio, selon Coulombe. Le mot est sorti. Les ventes ont repris. Finalement, Trois Olives se sont vendues comme des folles.

“La vodka anglaise n’avait été importée par personne”, a déclaré Coulombe. “Le gars qui a créé Grey Goose et moi étions les meilleurs amis et j’ai vu ce qu’il faisait. Il n’a pas vraiment suivi la voie des saveurs, j’essayais de faire quelque chose d’un peu différent.”

Bien qu’il n’en ait pas divulgué le prix à l’époque, Coulombe a vendu la marque en 2007 pour 400 millions de dollars à Proximo Spirits.

“J’étais très endetté en rachetant la famille”, a-t-il déclaré. ” J’étais en jarret jusqu’aux globes oculaires. J’ai fini par vendre pour me soulager. J’ai fait le même discours: “Vous avez cru en moi une fois, vous devez croire en moi à nouveau. Et je le vends pour faire de nous une entreprise plus solide financièrement.’ ”

Mais le soulagement était temporaire. Trois olives représentaient la moitié des ventes de l’entreprise. Coulombe a décrit White Rock comme ” perdant de l’argent et saignant mal.” Il a dû l’inventer, vite.

Puis la récession a frappé.

Cela s’est avéré, pour White Rock, être une très bonne chose.

“Les gens buvaient encore, mais ils buvaient à la maison en 08 et 09”, a-t-il déclaré.

Les consommateurs ont remarqué que Pinnacle, qui avait fait ses débuts en 2003, sa vodka crue importée de France et, encore une fois, aromatisée et embouteillée à Lewiston, avait un prix inférieur et une cache d’importation plus élevée. “Ils voulaient quelque chose qu’ils pouvaient mettre sur leur comptoir et ne pas être gênés. C’était juste le bon produit au bon moment.”

Pinnacle Whipped, l’un de ce qui est finalement devenu des dizaines de saveurs Pinnacle, est devenu un chouchou des médias sociaux en 2010, vendant 1 million de caisses en 90 jours, selon Coulombe.

“C’est devenu fou”, a-t-il déclaré. “Absolut Citron était le Non. 1 vodka aromatisée dans le monde à l’époque. On est passés à côté d’eux. Nous avons vendu plus que toutes les autres saveurs combinées. J’ai dépensé des millions de dollars à Lewiston pour des réservoirs, de l’équipement et des lignes d’embouteillage. Mes distributeurs que j’avais (acheter) des camions commandaient des camions de secours dans les deux semaines.”

Assez ironiquement, lorsque son équipe de marketing l’avait initialement lancé sur la saveur de crème fouettée, il avait dit oublier et fermer la porte de son bureau. Ils avaient déjà 36 saveurs. C’était beaucoup.

Les femmes sont rentrées et ont insisté pour qu’elles partent dès qu’il prendrait une gorgée.

“Je me suis dit: “Oh mon dieu, c’est comme la meilleure chose que j’ai jamais goûtée dans ma vie. Faisons un million de cas demain matin, allons-y à fond “, a-t-il déclaré. Ils l’ont fait, et ça l’a fait. “C’est devenu viral. J’étais en affaires depuis 35 ans à cette époque et je n’avais jamais vu ou vu quoi que ce soit de personne, peu importe l’alcool, quoi que ce soit, qui a décollé comme ça. Je n’en revenais pas. C’est ce qui a prouvé l’importance d’un véhicule (les médias sociaux).”

Il a eu un succès fulgurant.

Et une décision difficile: Le partenaire d’affaires officieux de Coulombe, un homme avec qui il avait réfléchi et élaboré des stratégies pendant 37 ans, a soudainement dit à Coulombe qu’il voulait prendre sa retraite.

” Son discours était : “Paul, nous avons eu de la chance. On a travaillé dur, mais on a eu de la chance, et je ne sais pas à quel point on peut continuer à avoir de la chance. Et nous sommes à notre apogée — excusez le jeu de mots. Je vois de la crème fouettée (Pinacle) glisser un peu, car il le faut. J’en ai marre de voyager, j’en ai marre de me faire tabasser “, se souvient Coulombe. “Il a dit: “Je pense que nous pouvons vendre l’entreprise pour un montant substantiel. Et pourquoi ne pas sortir tant que ça va?”J’y ai pensé pendant quelques mois et je me suis dit: ” Oui, j’en ai marre aussi.”

Coulombe a déclaré que son unique enfant — sa fille Michelle, qui travaillait dans les ventes chez White Rock – lui avait déjà fait savoir des années auparavant qu’elle n’avait aucun intérêt à reprendre l’entreprise. Elle voulait partir et élever des enfants.

En 2011, il s’est mis à trouver un acheteur. Coulombe a dit qu’il pensait que White Rock pourrait se vendre pour 50 ou 100 millions de dollars. Cela aurait été un succès.

Jim Beam a acheté la société pour 605 millions de dollars dans un accord qu’il a personnellement négocié avec le conseil d’administration et le PDG.

“C’était vraiment amusant, angoissant mais amusant. Vraiment amusant “, a déclaré Coulombe.

Il a réuni les 250 employés une dernière fois en avril 2012.

“Je suppose que le discours le plus dur que j’ai jamais eu à faire de ma vie était de me tenir devant tout le monde et de leur dire que j’avais vendu”, a-t-il déclaré. ” Je connaissais ces gens. J’avais un peu peur de la réaction. Je ne savais pas si je recevrais des tomates pourries.”

Cela s’est mieux passé qu’espéré, le coup adouci par ces bonus.

” Des femmes se sont approchées de moi et m’ont étreinte. Ils étaient fantastiques “, a-t-il déclaré. “J’étais prêt à arrêter et à passer à autre chose; je ne pensais pas que ce serait un country club. Je n’en avais aucune idée.”

Demain: La vie à Boothbay — le manoir, le petit projet de country club de 75 millions de dollars et le frottement d’être de loin.

Le secret de Cabana Boy (jusqu’à présent)

En 2001, Cabana Boy a fait des vagues.

Le rhum a été écrit dans le Wall Street Journal comme un phénomène de croisement: Conçu par White Rock Distilleries pour attirer les acheteuses, il est devenu de manière inattendue un succès dans la communauté gay avec ses graphismes de plage.

“C’était l’une de mes premières marques que j’ai réellement dépensé de l’argent pour faire de la publicité à l’échelle nationale et j’ai obtenu des panneaux d’affichage à l’échelle de l’État en Floride parce que je pensais: “La Floride est le marché du rhum numéro 1 aux États-Unis.” C’est toujours le cas aujourd’hui “, a déclaré l’ancien propriétaire de White Rock, Paul Coulombe.

De l’extérieur, tout avait l’air chaud.

Au sein de la société Lewiston, c’était une autre histoire.

“En fait, je n’ai jamais gagné d’argent sur Cabana Boy; En fait, j’ai perdu ma chemise, si la vérité est connue “, a déclaré Coulombe.

L’industrie des alcools a un taux de réussite de 5% avec les lancements de nouvelles marques, a-t-il déclaré. White Rock a atteint 20%, mieux que la moyenne. Mais pour Cabana Boy, les ventes n’ont jamais compensé les millions dépensés en publicité et en démarrage. Après quelques années, il a retiré le bouchon.

À contrecœur.

” J’ai de la chance d’être devenu PDG “, a-t-il déclaré. ” J’étais un peu têtu d’être un Canadien français de Lewiston. Je pensais que ma réputation et mes fesses étaient en jeu. Surtout avec la famille. J’étais toujours jugé.”

Post-scriptum intéressant : Le petit ami de la fille de Coulombe à l’époque était l’un des modèles de bouteilles Cabana Boy. Ils ne se sont pas mariés, mais Coulombe est resté en contact. “C’est un gars merveilleux.”

“Alors maintenant, vous avez la vraie fin de l’histoire”, a déclaré Coulombe. “Personne n’a raconté cette histoire auparavant. Je ne pense pas avoir déjà dit cette histoire auparavant.”



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