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El primer desastre verdaderamente global resultante del cambio climático puede provenir del aumento del nivel del mar.

El Comité Intergubernamental de las Naciones Unidas sobre el Cambio Climático ha proyectado un aumento del nivel del mar de 1 a 3 pies para finales de siglo, y estimaciones más recientes de la NASA y otros científicos han proyectado un aumento de hasta 8 pies.

En Massachusetts, el aumento del mar significará inundaciones más frecuentes, tormentas más severas y cambios dramáticos.

Es un problema que compartiremos con todas las comunidades costeras de todos los continentes. Un poco más abajo en la costa Atlántica, hay un lugar que está en un camino más rápido hacia donde nosotros también podemos dirigirnos.

‘Estas playas están condenadas’

Leonardo Da Vinci escribió que ” el agua es la fuerza impulsora de toda la naturaleza.”

Fascinado por grandes tormentas y terribles inundaciones, a DaVinci le hubieran encantado los Bancos Exteriores de Carolina del Norte. Casi 200 millas de islas de arena bajas y cambiantes se unen a un sistema de alta energía de olas y tormentas.

 Una vista de Rodanthe Beach en las orillas exteriores de Carolina del Norte. (Jesse Costa / WBUR)
Una vista de Rodanthe Beach en las orillas exteriores de Carolina del Norte. (Jesse Costa / WBUR)

“Estas playas están condenadas al fracaso”, dice Orrin Pilkey, profesor de la Universidad de Duke y profeta octogenario. “Los edificios también están condenados.”

Viajando a través de una chabola de McMansions de tres pisos sobre pilotes, moteles y condominios demasiado cerca del mar, paramos en la ciudad de Nags Head. Pilkey predice una catástrofe en vacationland.

” El futuro es de retiro”, dice Pilkey. “Es la única manera de salvar la playa. Es la única manera de salvar los edificios.”

Orrin Pilkey, de la Universidad de Duke, examina la salud de un puñado de arena en Nags Head Beach. "Estas playas están condenadas al fracaso", predice Pilkey. "Los edificios también están condenados."(Jesse Costa / WBUR)
Orrin Pilkey, de la Universidad de Duke, examina la salud de un puñado de arena en Nags Head Beach. “Estas playas están condenadas al fracaso”, predice Pilkey. “Los edificios también están condenados.”(Jesse Costa / WBUR)

Las islas de las Orillas exteriores de Carolina del Norte quieren migrar hacia el oeste, y normalmente eso sucede cuando las olas y el viento a lo largo del lado oceánico de la isla llevan arena sobre las dunas hacia el lado posterior, donde las aguas son tranquilas. Sin embargo, los problemas comienzan cuando la gente construye grandes casas y moteles cerca de la costa a lo largo del lado del océano, como el Comfort Inn en Nags Head Beach.

Pilkey dice que el hotel es un símbolo del problema.

“Hay un edificio de uno, dos, tres, cuatro, cinco, seis pisos que está justo al lado de la playa”, dice. Pero se perdió la planta baja, que es de siete pisos. De cualquier manera, el Comfort Inn es demasiado grande para moverse. Tormentas pasadas se tragaron su piscina y su cubierta. Y Pilkey dice que no hay consuelo ante la perspectiva de futuras tormentas.

 Orrin Pilkey de la Universidad de Duke, dice que este Comfort Inn de siete pisos, construido en Nags Head Beach, es "un desastre futuro. Llegará el momento en que será un buen arrecife de pesca en alta mar."(Jesse Costa/WBUR)
Orrin Pilkey de la Universidad de Duke, dice que este Comfort Inn de siete pisos, construido en Nags Head Beach, es “un desastre futuro. Llegará el momento en que será un buen arrecife de pesca en alta mar.”(Jesse Costa / WBUR)

La costa en los Bancos Exteriores ha perdido 1.500, en algunos lugares 3.000 pies en el último siglo y medio. Los huracanes y los vientos del noreste se tragan las casas de forma rutinaria.

En cuanto al Comfort Inn, Pilkey lo llama “un desastre futuro”. Llegará el momento en que será un buen arrecife de pesca en alta mar.”

¿Retirarse O Atrincherarse?

Los veteranos solían vivir en la parte trasera de las islas de la barrera. El geólogo costero Stan Riggs, de la Universidad de Carolina del Este, ha pasado medio siglo estudiando la dinámica de los Bancos Exteriores. Dice que esos veteranos sabían que construir en el lado oceánico de las islas es como construir en las vías del ferrocarril. Para protegerse de ese tren, los propietarios e inversores actuales depositan su esperanza en la ingeniería. Pero son las tormentas las que traen arena en primer lugar.

“Puede diseñar este sistema, pero en algún momento no tiene una isla de barrera”, dice Riggs. “Y seguramente no tendrás playa a menos que bombees arena.”

En la cadena de islas, en Buxton Beach, están haciendo precisamente eso: las excavadoras están moviendo arena que sale de una tubería. Riggs apunta en alta mar a un barco de dragado a 2 millas de distancia que lo está conectando.

“Proviene de esa draga en el fondo”, explica Riggs. “Eso es lo que está succionando del fondo ahí fuera.”

En Buxton Beach, las excavadoras mueven arena que se canaliza desde un barco de dragado a 2 millas de la costa. Este llamado proyecto de "nutrición de playa" costará más de 7 7 millones por milla, 2 22 millones en dinero público en total. Los ingenieros garantizan una vida útil de cinco años, pero Stan Riggs dice que la arena generalmente desaparece en dos. (Jesse Costa / WBUR)
En Buxton Beach, las excavadoras mueven arena que se canaliza desde un barco de dragado a 2 millas de la costa. Este llamado proyecto de “nutrición de playa” costará más de 7 7 millones por milla, 2 22 millones en dinero público en total. Los ingenieros garantizan una vida útil de cinco años, pero Stan Riggs dice que la arena generalmente desaparece en dos. (Jesse Costa / WBUR)

Se llama “alimento de playa”, como si fuera terapéutico. Pero es una receta de alto costo para reemplazar la arena que se ha ido de la playa natural. Este proyecto cuesta más de 7 7 millones por milla — 2 22 millones en dinero público en total. Los ingenieros garantizan una vida útil de cinco años, pero Riggs dice que la arena generalmente desaparece en dos años.

“Estas masas de tierra se están moviendo”, dice Riggs. “Siempre se han movido, siempre se moverán. Son sistemas dependientes de tormentas. Tienen que tener tormentas. Si no los dejas respirar, los vas a matar.”

Stanley Riggs, de la Universidad de Carolina del Este, se encuentra en el borde de la playa Rodanthe y la autopista 12. (Jesse Costa/WBUR)
Stanley Riggs, de la Universidad de Carolina del Este, se encuentra en el borde de la playa Rodanthe y la autopista 12. (Jesse Costa / WBUR)

El principio no es diferente para las playas de barrera en Massachusetts como Crane Beach y Plum Island. William Sargent, autor de Ipswich, ha escrito prolíficamente sobre ecología marina y aumento del nivel del mar, y dice que Carolina del Norte es instructiva en cuanto a lo que podría suceder aquí.

“Creo que es porque las cosas están sucediendo más rápido allí”, dice Sargent. “Lugares como Cape Cod van a empezar a romperse. En los últimos 10 años, ha habido áreas de la playa exterior en Cape Cod que se han abierto paso. Lugares como Chatham serán duramente golpeados.”

También lo harán Marshfield, Scituate y Hull, así como Sconset Bluffs en billionaire row en el sureste de Nantucket.

“A medida que se producen más y más tormentas, se produce más y más erosión”, dice Sargent. “La gente tiene que decidir lo que va a hacer.”

Decide si retirarte o atrincherarte.

Un puente A ninguna Parte

En Carolina del Norte, mientras conducimos por la autopista 12, el geólogo costero Riggs nos muestra dónde la carretera se ha abrochado, roto, roto y volcado por las tormentas.

En Oregon Inlet observamos la construcción de un nuevo puente, de 3 millas de largo y a un costo de casi 250 millones de dólares. Un puente de cien años que conecta dos islas que no estarán aquí en cien años, dice Riggs. Advirtió en contra de construirlo y pidió un sistema de transbordadores en su lugar.

 La construcción está en marcha para reemplazar un puente que atraviesa la autopista 12 de Carolina del Norte sobre Oregon Inlet a un costo de casi 2 250 millones. Un puente de cien años que conecta dos islas que no estarán aquí en cien años, dice Stan Riggs. Advirtió en contra de construirlo y pidió un sistema de transbordadores en su lugar. (Jesse Costa/WBUR)
La construcción está en marcha para reemplazar un puente que atraviesa la autopista 12 de Carolina del Norte sobre Oregon Inlet a un costo de casi 2 250 millones. Un puente de cien años que conecta dos islas que no estarán aquí en cien años, dice Stan Riggs. Advirtió en contra de construirlo y pidió un sistema de transbordadores en su lugar. (Jesse Costa / WBUR)

Desde allí nos dirigimos a Rodanthe, donde un letrero inmobiliario cerca de la playa nos llama: Atrévete a Soñar El Sueño Imposible. En una marea normal, el oleaje aquí llega a los zancos de una casa de gran altura que se encuentra sola como un hombre esperando el pelotón de fusilamiento.

Más al sur, en Buxton Beach, Riggs nos muestra dónde se encontraban cinco casas y ahora no hay nada más que una playa estrecha en la base de un banco empinado.

“Esta es la primera vez en dos semanas que he podido sentarme en esta playa, porque el agua ha estado justo aquí, marea baja y marea alta, todos los días”, dice el propietario de la casa, Freve Pace.

 Freve Pace se encuentra frente a la casa que una vez poseía, pero que vendió porque el océano estaba invadiendo. Compró otra casa al final de la calle y ahora está empezando a preocuparse por esa también. (Jesse Costa / WBUR)
Freve Pace se encuentra frente a la casa que una vez poseía pero que vendió porque el océano estaba invadiendo. Compró otra casa al final de la calle y ahora está empezando a preocuparse por esa también. (Jesse Costa / WBUR)

La playa solía tener 200 metros de ancho, dice uno de los vecinos ansiosos, y Pace tiene una gran pregunta de Riggs sobre nutrir la playa: ¿Funcionará?

“No lo sabemos”, responde Riggs.

Cerca, puedes lanzar una roca de un lado a otro de la isla. Riggs le dice a Pace que si el alimento de la playa funciona, le dará un poco de tiempo.

La última parada a la que Riggs nos lleva es Seagull Drive, de vuelta en Nags Head.

“Probablemente eran 75 casas aquí”, recuerda Riggs. “Cincuenta de los que están en el océano y se han ido.”

Los sacos de arena apilados en sus cubiertas no pudieron salvarlos. Una casa solitaria, inclinada y abandonada, está casi lista para funcionar: su fosa séptica expuesta en la playa como un bañista en su toalla.

Si el nivel del mar sube 3 pies a finales de siglo, dice Riggs, ninguna cantidad de alimento de arena proporcionará ni siquiera una estancia temporal para los Bancos Exteriores. Para entonces, las playas y las barreras habrán desaparecido y nuestros hijos estarán preocupados por sus hogares en la ciudad y los suburbios.Corrección

: Debido a un error de edición, una versión anterior de esta historia digital atribuyó erróneamente la cita de Pace a Riggs. Lamentamos el error.

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