Profesor Paul Berg

Nacido el 30 de junio de 1926 (Brooklyn, Nueva York, Estados Unidos)

Conexiones Janet Mertz / Universidad de Stanford / ADN Recombinante

Berg fue el primero en demostrar la posibilidad de hacer ADN recombinante y ayudó a establecer pautas pioneras para limitar el daño potencial planteado por la ingeniería genética.

Paul Berg (Crédito de la foto: Biblioteca Nacional de Medicina)

Familia

Berg es el hijo de inmigrantes judíos rusos que emigraron a los Estados Unidos desde un pequeño pueblo cerca de Minsk. Ninguno de sus padres, Harry Berg y Sarah (nee Brodsky), tenían educación formal. Su padre era un fabricante de ropa. El mayor de tres hermanos, Berg creció en Sea Gate, una comunidad privada cerrada basada en el extremo oeste de Coney Island en el extremo suroeste de Brooklyn, Nueva York. Sea Gate proporcionó un escenario ideal para crecer y Berg recuerda la gran libertad que él y sus amigos tuvieron que explorar. Berg era activo en el club de fútbol local, y fue a través de esto que hizo muchos amigos cercanos.
Al principio de su infancia, Berg desarrolló un fuerte interés por la ciencia. Esto fue en parte despertado por sus lecturas de las vidas de los científicos médicos relatadas en ‘Arrowsmith’ de Sinclair Lewis y ‘Cazadores de Microbios’ de Paul DeKruif. Su interés en el área se vio reforzado por Sophie Wolfe, la persona que supervisaba la sala de suministros de ciencia de su escuela y dirigía el club de ciencias después de la escuela para alentar a los estudiantes a realizar sus propios experimentos.
En 1947 Berg se casó con Mildred Levy, a quien había conocido a través de un trabajo de verano durante la escuela secundaria. Un año después nació su hijo, John Alexander.

Educación

Berg se saltó un grado en la escuela primaria y de los 14 a los 17 años asistió a Abraham Lincoln High School, una escuela secundaria pública en Brooklyn. Después de esto, en 1943, se matriculó para estudiar ingeniería química en el New York City College, pero decidió no ocupar el lugar para poder unirse al esfuerzo de guerra. Con este fin, se alistó como aviador para la marina. Demasiado joven para unirse inmediatamente a la marina, Berg se postuló para hacer bioquímica en la Universidad Estatal de Pensilvania, que comenzó al mismo tiempo que hacía un entrenamiento de vuelo preliminar para la marina. Sus estudios fueron interrumpidos después de un año cuando fue llamado a filas. Esto lo vio servir inicialmente en un cazador de submarinos que escoltaba convoyes de barcos en el Océano Atlántico y el Mar Caribe y luego, después de la rendición japonesa, ayudó a devolver barcos navales en el Pacífico a los Estados Unidos.
Berg regresó a la Universidad Estatal de Pensilvania en 1946 y completó su licenciatura en dos años. En 1948 Berg fue a la Universidad de Western Reserve, donde completó un doctorado bajo la supervisión de Harland Wood en el departamento de bioquímica en 1952. Durante su investigación doctoral, pudo demostrar cómo la vitamina B-12 y el ácido fólico permiten a los animales sintetizar el aminoácido metionina (que anteriormente se suponía que estaba disponible solo a través de la dieta).

Carrera

En 1952 Berg tomó un puesto postdoctoral con Hermann Kalckar en el Instituto de Citofisiología en Copenhague, Dinamarca. Durante este tiempo, él y Wolfgang Joklik, otro investigador postdoctoral, descubrieron una nueva enzima que creaba trifosfatos de nucleósidos para el ensamblaje de ácidos nucleicos. Al año siguiente comenzó a trabajar como investigador postdoctoral en el laboratorio de Arthur Kornberg en la Universidad de Washington, St Louis, Missouri, donde permaneció durante 6 años. Fue aquí donde descubrió otra clase desconocida de compuestos biológicos: adenilatos acilo.
En 1959 Berg se mudó con Kornberg para ayudar a establecer un nuevo departamento de bioquímica en el Centro Médico de la Universidad de Stanford. Este iba a ser el escenario donde comenzó a cambiar su enfoque de la bioquímica clásica hacia la biología molecular y hacia la experimentación con células de mamíferos. Su interés particular fue aprender cómo actúan los genes y cómo se fabrican las proteínas.
En 1967 Berg tomó un año sabático en el laboratorio de Renato Dulbecco experimentando con Polioma, un virus murino, y SV40, un virus de mono, en cultivos celulares de mamíferos. A su regreso a Stanford, Berg se dedicó a ver si los virus de los mamíferos podían recoger genes y transferirlos a nuevas células de la misma manera que las células bacterianas. Esto lo hizo con la ayuda de David Jackson y Robert Symons. El plan original era usar el virus SV40 para transferir nuevos genes a células de mamíferos, pero esto resultó poco práctico porque solo podía transportar una cantidad limitada de ADN y, a menudo, alteraba el ADN que transportaba. En base a esto, Berg y su equipo se dedicaron a la ingeniería genética de un virus mediante el empalme de dos moléculas de ADN, una de un virus tumoral y otra de un plásmido portador de genes de la bacteria Escherichia coli. En poco tiempo habían logrado su objetivo, produciendo la primera molécula de ADN recombinado.
Además de su trabajo de laboratorio, Berg ayudó a establecer, con Arthur Kornberg, el DYAX, un instituto de investigación biotecnológica, en 1980 y el Beckman Center for Molecular and Genetic Medicine en Stanford en 1985. El objetivo del Centro Beckman era fomentar el trabajo multidisciplinario y conectar más estrechamente a los investigadores de biología molecular con los investigadores clínicos. Berg fue su primer director, sirviendo de 1985 a 2000.

Logros

Berg es más conocido por su desarrollo de técnicas para empalmar y unir moléculas de ADN que sentaron las bases para el surgimiento de la tecnología de ADN recombinante que allanó el camino al surgimiento de la industria biotecnológica moderna.
Berg también se presenta como un modelo a seguir para cuestionar las implicaciones éticas de la ingeniería genética. Fue fundamental para la organización de la Conferencia Asilomar sobre ADN Recombinante en 1975, que reunió a un grupo de aproximadamente 140 profesionales para debatir los peligros potenciales de la tecnología y elaborar directrices para regular su uso.
Berg fue galardonado, junto con Walter Gilbert y Fred Sanger, con el Premio Nobel de Química en 1980. Esto fue dado en reconocimiento por sus estudios fundamentales de la bioquímica de los ácidos nucleicos, con especial referencia al ADN recombinante.”El mismo año también fue galardonado con el Premio Albert Lasker a la Investigación Médica Básica. Además, recibió premios de, entre otros, el Premio Eli Lilly de bioquímica de la Sociedad Química Americana (1959); el Premio V. D. Mattia del Instituto Roche de Biología Molecular (1972); y la Medalla Nacional de Ciencia (1983).

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