Predicción de la NFC Sur: Tom Brady le da a los Bucaneros una oportunidad para derrocar a los Saints favoritos con Drew Brees

Un jugador que viene a Tampa Bay that eso es lo que se necesitó para sacudir el paisaje de la NFC Sur y, francamente, de toda la NFL.

El martes por la mañana, el icono de los Patriotas y posiblemente el mejor mariscal de campo de la historia de la liga, Tom Brady, decidió abandonar Nueva Inglaterra por primera vez en su carrera. Para el martes por la noche, Brady aceptó unirse a Bruce Arians, Mike Evans, Chris Godwin, O. J. Howard, Cameron Brate y una de las cinco mejores defensas en Tampa Bay. Con eso, Tom Brady es un Bucanero, que es lo más raro que he tenido que escribir durante mis más de cinco años como escritor de la NFL — y he escrito sobre muchas cosas raras.

Los Bucaneros que agregaron a Brady ni siquiera fue la única sacudida de mariscal de campo importante que el NFC Sur vio el martes. Antes de que Brady se uniera a los Bucaneros, Teddy Bridgewater accedió a convertirse en el nuevo mariscal de campo titular de los Panthers, lo que casi terminó con la era de Cam Newton en Carolina. Los Panthers buscarán un socio comercial para su mariscal de campo de larga data, pero seguro que suena a que lo liberarán si no surgen ofertas adecuadas para un mariscal de campo lesionado a menudo. Es el final de una era que incluía tres coronas de división, cuatro cupos de playoffs y una carrera de Super Bowl.

Mientras los Bucaneros y los Panthers cambiaron de dirección en el quarterback, dos constantes en la división permanecen: Matt Ryan sigue con los Falcons. Y después de acordar un nuevo contrato de dos años, Drew Brees está de vuelta con los Saints, como se esperaba desde el principio.

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Con todo esto en mente, es hora de hacer un balance del nuevo aspecto de NFC Sur haciendo predicciones demasiado tempranas sobre cómo se desarrollará la división durante la próxima temporada (suponiendo que, de hecho, haya una temporada). Las cosas seguramente cambiarán de aquí a septiembre. Los Bucaneros podrían no terminar de agregar talento the lo mismo ocurre con los Santos. Ambos equipos están operando con grandes mariscales de campo de todos los tiempos mayores de 40 años, por lo que tiene sentido completo y total que vayan all-in ahora mismo.

Para sorpresa de nadie, esos dos equipos están en la cima de esta lista.

4. Carolina Panthers

Pero primero, empecemos por Carolina. Bridgewater está dentro. Newton está fuera. Pero puede que no importe. El equipo alrededor del mariscal de campo no es muy bueno.

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Los Panthers parecen ser el peor equipo de la división. Están saliendo de una temporada de cinco victorias que los superó en 130 puntos en el camino. Solo los delfines terminaron debajo de ellos en DVOA. Hicieron un intercambio sin sentido con los Chargers, regalando al guardia Trai Turner, de 26 años, por el tackle ofensivo Russell Okung, de 31 años, que no tiene un futuro a largo plazo con un equipo en modo de reconstrucción. El miércoles, se mudaron de seguridad Eric Reid. A principios de esta temporada, perdieron a su mejor jugador defensivo, el apoyador interno Luke Kuechly, por un retiro sorpresa.

Bridgewater fue un buen fichaje. Es un joven de 27 años, ex elegido de primera ronda que tiene el potencial de transformarse en su solución a largo plazo en la posición a un costo relativamente barato. Al menos, será un puente para el mariscal de campo que venga a continuación. Pero Bridgewater se está uniendo a un equipo de fútbol malo después de pasar los últimos dos años en un equipo de Santos apilados. Si bien Bridgewater ha demostrado la capacidad de ser un buen mariscal de campo en la situación correcta, no se le ha pedido que eleve a un equipo terrible a un equipo del calibre de los playoffs. Podría tener dificultades para hacerlo en Carolina no y nadie debería culparlo si eso es lo que pasa. Este equipo necesita mejorar en muchas áreas. No se puede esperar que Bridgewater sea la solución por sí sola.

A mediados de marzo, los Panthers son el peor equipo de la NFC Sur. Y debe seguir siendo así. Acaban de empezar un reinicio.

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3. Halcones de Atlanta

Los Halcones esperan que la segunda mitad de la temporada 2019 sea indicativa de lo que está por venir en 2020. Después de comenzar 1-7, los Falcons obtuvieron seis victorias en la segunda mitad de la temporada, comprando a Dan Quinn al menos una oportunidad más en Atlanta. Desafortunadamente, la división alrededor de ellos solo se ha fortalecido en los últimos días y los Halcones no han hecho suficientes mejoras.

Perdieron el ala cerrada Austin Hooper, que fue bueno para 658 yardas y cuatro touchdowns por temporada desde 2017. Mientras que se las arregló para reemplazar Hooper, la ingeniería de un comercio con los Cuervos de tight end Hayden Hurst, se vieron obligados a dar una segunda ronda de selección para un apretado final que ha acumulado sólo 512 yardas y tres touchdowns en dos temporadas. No hay duda de que Hurst, una antigua selección de primera ronda, tiene potencial para convertirse en algo más, pero hasta que demuestre que es más que solo potencial, representa una rebaja de Hooper.

Los Falcons también perdieron al corredor de pases Vic Beasley ante los Titanes y no lograron aterrizar a Robert Quinn, quien eligió firmar con los Bears en su lugar, según Ed Werder de ESPN, pero al menos salieron a buscar a Dante Fowler el miércoles, lo que compensará la pérdida de Beasley.

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Finalmente, los Falcons también se separaron del cornerback Desmond Trufant y del running back Devonta Freeman, y no han firmado con nadie importante para reemplazarlos. Todavía hay tiempo para mejorar su lista, pero a partir del 18 de marzo, los Falcons han empeorado, mientras que la división a su alrededor se ha fortalecido.

Aún así, los Falcons se ubican por encima de los Panthers porque todavía tienen a Matt Ryan y Julio Jones. Su ofensiva todavía tiene una oportunidad de ser bastante buena en 2020. La clave será la defensa, que dio el salto del 31 al 20 por DVOA la temporada pasada. Un salto de tamaño similar durante la próxima temporada podría tener a los Falcons luchando por un lugar en los playoffs. Pero eso será difícil de hacer salvo una afluencia de talento tarde en la agencia libre o durante el draft.

Los Halcones deben seguir siendo competitivos. Ryan y Jones prácticamente les da una oportunidad en la mayoría de los juegos. Si los Bucaneros no hubieran añadido a Tom Brady, podrían haber tenido la oportunidad de ser el segundo mejor equipo de la división.

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Pero los Bucaneros añadieron a Tom Brady.

2. Tampa Bay Buccaneers

La llegada de Brady hace de los Buccaneers el equipo mejor preparado para perseguir a los Saints en la NFC Sur, una división que ha pertenecido a Nueva Orleans durante tres temporadas consecutivas. Los Bucaneros no han capturado la corona de división desde 2007, cuando Jon Gruden todavía era su entrenador, Jeff García era su mariscal de campo, y Brady estaba liderando a los Patriots a un récord de 16-0. Pero Brady les da una oportunidad.

Podría haber sido un error para Brady dejar Nueva Inglaterra, pero al menos eligió una gran alternativa. Bruce Arians no es Bill Belichick, pero es uno de los mejores entrenadores de la liga con especialización en mariscales de campo y ofensas. Brady pasará de tener a Julian Edelman y un montón de don nadie a tener a Mike Evans y Chris Godwin (que combinaron para 2.490 yardas y 17 touchdowns el año pasado) en el receptor y a O. J. Howard y Cameron Brate en el ala cerrada.

Las únicas preocupaciones ofensivas son la línea ofensiva, que ocupó el puesto 22 en protección de pases (por forasteros de fútbol) y el puesto 17 en tasa de victorias en bloques de pases (por ESPN), y la ofensiva de los Arianos, que a menudo requiere que los mariscales de campo caigan profundo y lancen largo. Pero no es que Brady no esté acostumbrado a una mala línea ofensiva: los Patriots ocuparon el puesto 18 en la victoria en bloque de pases el año pasado y Brady aún logró jugar como un mariscal de campo promedio en un equipo que carece de armas. La línea ofensiva de los Bucaneros puede no ser genial, pero al menos Brady no carecerá de potencia de fuego a su alrededor. Y Arians no es un idiota. Sabe que está trabajando con un mariscal de campo de 43 años. Es probable que haga las modificaciones necesarias en su ofensiva.

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Esta parte pasa desapercibida, pero es una de las razones más importantes por las que creo que los Bucaneros son un equipo del calibre de los playoffs y presentarán un desafío a los Saints con Brady: Su defensa ya dio el salto del puesto 32 al quinto en DVOA en solo una temporada bajo Todd Bowles. Esta fue una buena defensa. No prestes atención a cuántos puntos renunciaron (28,1, el cuarto más en el fútbol). Este fue un equipo paralizado con un mariscal de campo en Jameis Winston que lanzó 30 intercepciones, siete de las cuales fueron pick-seises.

A pesar de todas esas pérdidas de balón, los Bucaneros ganaron siete juegos y emergieron con un diferencial de puntos positivo (más-nueve). Agregue a Brady, un mariscal de campo que no ha lanzado 30 intercepciones en las últimas cuatro temporadas combinadas, a ese equipo y deberían mejorar con algunas victorias.

Por eso los Bucaneros son del calibre de los playoffs. Pero siguen detrás de los campeones de división reinantes.

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1. New Orleans Saints

Al volver a firmar con Brees, los Saints siguen siendo el mejor equipo de la división. Brady hace que los Bucaneros sean sustancialmente mejores, pero todavía hay una brecha de seis victorias entre los Bucaneros 7-9 y los Santos 13-3. Podría ser un hueco demasiado grande para que Brady lo salve.

Los Saints todavía tienen el mejor mariscal de campo de la división (Brady es mejor históricamente, pero Brees es mejor ahora mismo). Michael Thomas sigue siendo el mejor receptor de la división (tal vez toda la NFL, también). Jared Cook es más productivo que los dos cabos apretados de los Bucaneros. La línea ofensiva permanece intacta. Y la defensa número 11 de DVOA acaba de añadir seguridad a Malcolm Jenkins el miércoles. Arians es un gran entrenador, pero los Saints tienen a Sean Payton.

No hay duda de que los Saints ahora tienen una competencia seria en los Bucaneros de Brady. Pero no hay razón para pensar que los Saints son de repente el segundo mejor equipo de la división. Han ganado la división los últimos tres años por una razón. Han ganado 13 partidos en cada una de las últimas dos temporadas. No han perdido piezas serias.

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Salvo otra lesión a Brees, los Saints siguen siendo los favoritos. Podría ser un poco más difícil defender su corona este año. Si un equipo los supera, deberían ser los Bucaneros. Pero hasta que llegue ese día, mantengan su fe en los Santos.

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