Paul Coulombe: Beyond the Pinnacle

PARTE 1: Lewiston’s mega-millionaire se abre sobre vodka, riesgo, mudarse a Southport y agitar a los lugareños

Nota del editor: La semana pasada, tres años después de vender White Rock Distilleries, Paul Coulombe, nativo de Lewiston, aceptó una entrevista que nos ofreció un acceso inesperado a su casa, propiedades, historia y planes en el área de Boothbay.

Hace diez años, en 2005, Paul Coulombe se paró en el piso de la fábrica del almacén de White Rock Distilleries en Lewiston y pidió a sus trabajadores que confiaran en él.

No es poca cosa.

Él no los conocía; ellos no lo conocían. Era el jefe que viajaba todo el tiempo.

Coulombe acababa de sacar un préstamo de 85 millones de dólares para comprar el resto de su familia de la compañía. La misma semana, despidió a todo el equipo directivo y nombró a su leal presidente asistente porque, dijo, no quedaba nadie más que nombrar.

“Le dije a toda la gente ,le dije: ‘Sabes, estoy dispuesto a arriesgarlo todo'”, dijo Coulombe, de 62 años. “Tengo el cuello en juego. Tengo un patrimonio neto cero, así que asumo todo el riesgo, pero creo en ello. Creo en ti y creo en mí. Así que tienes que venir conmigo, a menos que no quieras. Todo el mundo aguantó. Estaban emocionados, pero estaban nerviosos, y yo también. Todos estábamos nerviosos.”

Un par de movimientos hábiles e inversiones más tarde, la línea de Vodka Three Olives de la compañía despegó.

Luego llegó Pinnacle Whipped Vodka, alcanzando el vodka con sabor más vendido del mundo, 90 días después del lanzamiento, sin gastar un centavo en publicidad.

Siete años después de tomar el control de White Rock, Coulombe vendió la compañía Lewiston que su padre había comprado por 100.000 dólares en 1970. La ganancia total de dos ventas separadas: más de billion 1 mil millones.

“No me lo imaginaba en mi imaginación más salvaje”, dijo.

Los trabajadores que se habían quedado para el viaje se llevaron a casa un bono de uno a dos años de salario.

Hoy, Coulombe pasa la mitad del año en Florida. Su hogar la otra mitad del año está a una hora de Lewiston en Southport, en una mansión costera de 30 millones de dólares que construyó en Pratt’s Island, cerca de Boothbay. La cocina tiene ventanas de pared a pared. Hay 37 televisores discretamente colgados y tanto mármol que 15 hombres tardaron cuatro años en instalarlo.

Su proyecto actual: una renovación y reurbanización de aproximadamente 7 74 millones de un campo de golf local que compró a regañadientes a la quiebra por 1 1.4 millones en 2012. Coulombe ha comprado y movido calles residenciales enteras, y está buscando otras partes de la ciudad, comprando más propiedades para un desarrollo futuro.

Claramente sigue siendo un fanático del movimiento audaz, y en muchos sentidos, ahora pide a la gente de aquí que confíe en él.

No es poca cosa.

Cuando se ofreció por primera vez a salvar el destartalado Ayuntamiento y muelle de 1777 de Southport, la gente del pueblo lo rechazó. Repetidamente. Como él lo describe, preferirían haberse arriesgado a verlo colapsar antes que tener la ayuda de Coulombe.

“Pensé,’ Wow, eso me parece un error’, y era nuevo; acababa de mudarme a la ciudad, así que no tenía ningún tipo de posición y era de lejos, era de Lewiston”, dijo. “Si no eres de Southport, eres de lejos. Así son las cosas.”

Coulombe fue ensartada el mes pasado en la revista Boston (“Does Boothbay have a vodka problem?”) en un artículo que llamó a su Pináculo Batida Vodka “todos, pero potables,” lo describió como “el de los ricos-jerk bastidor central” y que la gente en Southport, Boothbay y Boothbay Harbor como en contra de él o chupar-ups.

Insiste en que la historia está plagada de errores y que su relación con los pueblos no es tan polémica.

“Todo el mundo ha visto el artículo; las malas noticias viajan rápidamente, aparentemente”, dijo Coulombe. “Simplemente no es verdad.”

Bet Finocchiaro, el dueño de Bet Fish Fry en Boothbay, fue elegido en The Boston story como “la espina más grande en su costado”, de acuerdo con Coulombe. La historia era una “caza de brujas”, dijo.

“Creo que estaban tratando de causar problemas a Paul, y no se por qué, de Boston”, dijo. “Sé que me citaron mal, y si me lo hicieron, deben tenerlo a él.”

La mayoría de las murmuraciones, dijo, no provienen de los lugareños. “A los ricos les preocupa que alguien más pueda ser más rico. Está gastando su dinero en nuestra ciudad y ellos no tienen el dinero para gastar en nuestra ciudad, así que van tras él. Es sólo mi opinión, pero la he visto antes en mi vida.”

Lejos de ser la espina más grande de su lado, Finocchiaro es en realidad un fan. Ella está de acuerdo con sus planes a largo plazo para impulsar el desarrollo económico y hacer crecer el turismo. Su puesto de pescado y patatas fritas de 23 años está a pies de su campo de golf; más turistas significan más negocios.

Los trabajadores de la construcción del club de campo que bajan ahora todos los días para almorzar le han contado cómo Coulombe reemplazó las letrinas que una vez salpicaron el campo con bungalows forrados de mármol y granito con aire acondicionado.

“Puedes citarme en eso, ‘ qué gran lugar para orinar'”, dijo Finocchiaro.

‘ Go get ‘ em

Coulombe nació en el Centro Médico Regional de St. Mary’s. (Él y tres hermanos hicieron una donación de 1 1.3 millones en 2008, la más grande en la historia del hospital, que bautizó la nueva sala de emergencias en honor a su madre, Cecile. Al crecer, su padre, Roland, trabajó como jefe de la División Hill de Bates Mill hasta 1966, cuando se arriesgó a trabajar en Venezuela.

La familia vivió en América del Sur durante cuatro años, y se mudó cuando Coulombe estaba en la escuela secundaria.

“Venezuela podría haber sido Marte porque así de remoto era”, dijo. “Eso podría haber sido útil al menos para abrirme los ojos a otra cosa.”

Sin embargo, su madre, nativa de Lewiston, terminó con la aventura. Quería que sus hijos crecieran aquí.

“(Mi padre) estaba desempleado y buscaba trabajo”, dijo Coulombe. “Quería comprar un negocio, así que compró White Rock. No sabía nada en absoluto, cero (sobre embotellado), pero estaba en Lewiston, esa era la razón principal. Porque mi madre tenía cierta influencia sobre él, aparentemente; las madres pueden hacer eso.”

La pequeña planta embotelladora hizo vodka Gold Crown de gama baja, whisky, ginebra y una marca de vinos de postre a la venta en Maine.

” Era solo él, mi madre y una señora jubilada a tiempo parcial, por lo que era una empresa muy pequeña, por decir lo menos”, dijo Coulombe. “Esa era toda la compañía.”

Cuando Coulombe se graduó de la Universidad de Maine en 1975, su padre había comprado un embotellador rival en Lewiston por 1 millón de dólares, Lawrence & Co., cuyo territorio de ventas incluía Nueva Inglaterra y Ohio. Coulombe tomó un trabajo de ventas a comisión directa con White Rock y se dirigió a Ohio para hacer crecer las marcas en los estados vecinos.

“Quería ser independiente; era una especie de oveja negra de la familia”, dijo Coulombe. “Para mí fue perfecto. Trabajé para mí, pagué mis propios gastos. No tengo que responder ante nadie.”

Salió a la carretera. Su hermano Dennis ayudó a dirigir el día a día. White Rock compró más competidores y creció y creció.

“Mi hermano era muy bueno en lo que hacía, era un tipo interno que dirigía las operaciones, construía nuevos edificios, hacía crecer el negocio”, dijo Coulombe. “Estaba tratando de aumentar las ventas y los ingresos, así que formamos un buen equipo.”

Ahora se ríe, dijo, cuando la gente lo felicita por su éxito de la noche a la mañana.

“Trabajé 80 o 100 horas a la semana; no estuve en casa durante 20 años”, dijo Coulombe. “Viajaba todos los días. Fui a cada ciudad de Estados Unidos, a cada pueblo de Estados Unidos, a casi todos los restaurantes y bares de Estados Unidos; vi cada pequeño rincón y grieta por todas partes. Y a nivel mundial. No sucedió sentado detrás de un escritorio en Lewiston, Maine. No vienen a ti, tienes que ir a buscarlos.”

Éxito, ventas

Después de que su padre se jubilara, Coulombe se convirtió en CEO de White Rock en 1995. Diez años después, los miembros de la familia vendieron sus acciones a Coulombe.

” Pensé que podríamos ser mucho más grandes de lo que éramos, pero yo era el único en la familia que tenía esa visión. O dispuestos a correr ese riesgo”, dijo. “Quería invertir cada dólar que ganamos en el negocio, esa era solo mi filosofía. No quería conducir autos elegantes o tener casas elegantes, quería hacer que el negocio fuera lo más grande posible. Pude verlo, y no estuvieron de acuerdo. Todo el mundo tiene derecho a su propia filosofía.”

Así que todos los demás estaban fuera, después de que él pagara millones por sus acciones. Estaba dentro. Trabajadores abrochados.

El primer gran éxito por su cuenta: el sabor dulce del vodka de cereza y uva.

White Rock ya había lanzado Three Olives Vodka, su primera línea de sabor, antes de que Coulombe comprara a su familia en 2005, pero las ventas aún no habían despegado. El vodka crudo de la marca fue importado de Inglaterra. Lo condimentó y embotelló en Lewiston, en botellas pintadas a mano en Francia. Después de que los camareros de Cleveland comenzaron a experimentar con él en “bombas” funky de cereza y uva (tomas del vodka de uva o cereza con Red Bull) en 2004, se convirtió en el número 1 en ventas de vodka en Ohio, según Coulombe. Se corrió la voz. Las ventas aumentaron. Al final, tres Aceitunas se vendieron como locos.

“El vodka inglés no había sido importado por nadie”, dijo Coulombe. “El tipo que creó Grey Goose y yo éramos mejores amigos y vi lo que estaba haciendo. En realidad no fue por la ruta del sabor, yo estaba tratando de hacer algo un poco diferente.

Aunque no reveló el precio en ese momento, Coulombe vendió la marca en 2007 por 4 400 millones a Proximo Spirits.

“Tenía muchas deudas comprando a la familia”, dijo. “Estaba empeñado hasta los ojos. Terminé vendiendo para darme un poco de alivio. Hice el mismo discurso: Has creído en mí una vez, tienes que creer en mí de nuevo. Y lo estoy vendiendo para hacernos una compañía financieramente más fuerte.'”

Pero el alivio fue temporal. Tres aceitunas representaron la mitad de las ventas de la compañía. Coulombe describió a White Rock como ” perder dinero y sangrar mucho.”Tuvo que inventarlo, rápido.

Entonces la recesión golpeó.

Que resultó, para White Rock, ser algo muy bueno.

“La gente todavía bebía, pero bebían en casa en los años ’08 y ’09”, dijo.

Los consumidores notaron que Pinnacle, que había debutado en 2003, su vodka crudo importado de Francia y, de nuevo, saborizado y embotellado en Lewiston, tenía un precio más bajo y un caché de importación más alto. “Querían algo que pudieran poner en su mostrador y no avergonzarse. Era el producto adecuado en el momento adecuado.”

Pinnacle Whipped, uno de los que finalmente se convirtió en docenas de sabores de Pinnacle, se convirtió en un favorito de las redes sociales en 2010, vendiendo 1 millón de cajas en 90 días, según Coulombe.

“Simplemente se volvió loco”, dijo. “Absolut Citron fue el No. 1 vodka con sabor en el mundo en ese momento. Los pasamos por alto. Vendimos más que todos los otros sabores combinados. Gasté millones de dólares en Lewiston en tanques, equipos y líneas de embotellado. Mis distribuidores que tenía (compraba) camiones pedían camiones de respaldo en dos semanas.”

Irónicamente, cuando su equipo de marketing le propuso inicialmente el sabor a crema batida, dijo que lo olvidara y cerrara la puerta de su oficina. Ya tenían 36 sabores. Eso fue suficiente.

Las mujeres volvieron a entrar e insistieron en que se irían en cuanto él tomara un sorbo.

“Estaba como,’ Oh, Dios mío, eso es lo mejor que he probado en mi vida. Hagamos un millón de cajas mañana por la mañana, a toda máquina”, dijo. Lo hicieron, y lo hizo. “Se volvió viral. Había estado en el negocio durante 35 años en ese momento y nunca había visto o presenciado nada de nadie, sin importar el alcohol, nada, que despegara así. No podía creerlo. Eso es lo que demostró lo importante que puede ser un vehículo (las redes sociales).”

tuvo un éxito arrollador.

Y una decisión difícil: El socio comercial no oficial de Coulombe, un hombre con el que había hecho una lluvia de ideas y con el que había trabajado durante 37 años, inesperadamente le dijo a Coulombe que quería retirarse.

“Su charla fue,’ Paul, tuvimos suerte. Es decir, trabajamos duro, pero tuvimos suerte, y no se cuan afortunados podemos seguir teniendo. Y estamos justo en nuestro pinn perdón por el juego de palabras. Veo que la crema batida (Pináculo) se desliza un poco, porque tiene que hacerlo. Estoy cansado de viajar; estoy cansado de recibir una paliza”, recordó Coulombe. “Dijo:’ Creo que podemos vender el negocio por una cantidad sustancial. ¿Y por qué no salir mientras la comida es buena? Pensé en ello durante unos meses y pensé, ‘ Sí, yo también estoy cansado de ello.'”

Coulombe dijo que su única hija, Michelle, que trabajaba en ventas en White Rock, ya le había dicho años antes que no tenía ningún interés en hacerse cargo de la compañía. Quería irse y criar hijos.

En 2011, se dedicó a encontrar un comprador. Coulombe dijo que pensaba que White Rock podría venderse por 50 o 100 millones de dólares. Eso habría sido un éxito.

Jim Beam compró la compañía por 605 millones de dólares en un acuerdo que negoció personalmente con la junta directiva y el CEO.

” Eso fue muy divertido, estresante pero divertido. Muy divertido”, dijo Coulombe.

Reunió a los 250 empleados por última vez en abril de 2012.

“Supongo que el discurso más duro que he tenido que hacer en mi vida fue pararme frente a todos y decirles que se me habían agotado las entradas”, dijo. “Conocía a esa gente. Tenía miedo de la reacción. No sabía si me tirarían tomates podridos.”

Fue mejor de lo esperado, el golpe se suavizó con esos bonos.

” Las mujeres se acercaron a mí y me abrazaron. Fueron fantásticos”, dijo. “Estaba listo para dejarlo y pasar a otra cosa; no pensé que sería un club de campo. No tenía idea de eso.”

Tomorrow: Life in Boothbay – the mansion, the little country 75 million country club project and the rub of being from away.

El secreto de Cabana Boy (hasta ahora)

En 2001, Cabana Boy hizo olas.

El ron fue escrito en el Wall Street Journal como un fenómeno cruzado: Diseñado por White Rock Distilleries para atraer a compradores femeninos, inesperadamente se convirtió en un éxito en la comunidad gay con sus gráficos de playa.

” Fue una de mis primeras marcas que en realidad gasté dinero en publicidad a nivel nacional y obtuve vallas publicitarias en todo el estado de Florida porque pensé: ‘Florida es el mercado de ron No.1 en los Estados Unidos.”Todavía lo es hoy”, dijo el ex propietario de White Rock Paul Coulombe.

Desde el exterior, todo parecía caliente.

Dentro de la compañía Lewiston, era una historia diferente.

” En realidad nunca gané dinero con Cabana Boy; De hecho, perdí mi camisa, si se sabe la verdad”, dijo Coulombe.

La industria del licor tiene una tasa de éxito del 5 por ciento con lanzamientos de nuevas marcas, dijo. White Rock alcanzó el 20 por ciento, mejor que el promedio. Pero para Cabana Boy, las ventas nunca compensan los millones gastados en publicidad y puesta en marcha. Después de unos años, lo desconectó.

A regañadientes.

“Tengo suerte de haberme convertido en CEO”, dijo. “Era un poco terco siendo un canadiense francés de Lewiston. Pensé que mi reputación y mi culo estaba en la línea. Especialmente con la familia. Todavía me estaban juzgando.

Interesante postdata: El novio de la hija de Coulombe en ese momento era uno de los modelos de botellas de Cabana Boy. No se casaron, pero Coulombe se ha mantenido en contacto. “Es un tipo maravilloso.”

“Así que ahora tienes el final real de la historia”, dijo Coulombe. “Nadie ha contado esa historia antes. No creo haber dicho esa historia antes.”



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