Hundiendo sus Dientes en la Historia: Azúcar, Odontología y Paul Revere

 pieza de tres dientes en un implante dental

Dentadura parcial atribuida a Paul Revere. Foto de Ruaidhri Crofton

Entre los artículos de la colección de la Asociación Conmemorativa Paul Revere hay una dentadura parcial pequeña y de aspecto algo morboso tallada en marfil. Este dispositivo protésico dental temprano no era algo que ningún miembro de la familia Revere usara. Más bien, el hombre conocido por su trabajo como orfebre también complementó sus ingresos practicando odontología en los años previos a la Revolución Estadounidense, incluyendo la realización de limpiezas de dientes y la sustitución de dientes faltantes por dientes falsos. Lo que queda de esta dentadura se atribuye a Revere durante su relativamente corta carrera dental en Boston y proporciona una visión considerable tanto de las primeras prácticas dentales como de la vida y el trabajo de su creador. Además, este objeto también proporciona información sobre cómo el aumento de la popularidad del azúcar en la Boston colonial difuminó las líneas de clase y llevó a la necesidad de un tratamiento dental mejorado y ampliado en América del Norte. Aunque los problemas dentales no eran nada nuevo para los colonos, el mayor acceso al azúcar en el siglo XVIII fomentó la aparición de caries y caries dentales, lo que llevó a una creciente necesidad de un tratamiento dental mejorado y más extendido.

Aunque se desconocen los orígenes exactos de la dentadura en cuestión, se hizo en un momento en que las dietas norteamericanas habían comenzado a cambiar. Hoy en día, el azúcar es generalmente barato, común y desechable para el consumidor promedio. Sin embargo, a pesar de lo fácilmente disponible que está ahora, el acceso generalizado al azúcar no siempre ha sido la norma. En la historia temprana de su comercio global, el costo de cultivar, procesar y transportar azúcar lo hizo prohibitivamente costoso en las colonias norteamericanas. Solo las familias más ricas podían permitirse el lujo de comprar y consumir regularmente azúcar y los dulces hechos con él. Pero con este privilegio llegó un daño considerable a los dientes del consumidor en ausencia de una higiene dental adecuada.

Por ejemplo, cuando Anne Wolseley Calvert, la esposa del gobernador colonial de Maryland, falleció en 1680, su ataúd estaba hecho de plomo caro y sus brazos estaban atados con una fina cinta de seda. A pesar de estos marcadores de riqueza y estatus, sus dientes estaban en una condición atroz, tal vez la representación más verdadera de su riqueza. Según Douglas Owsley, Jefe de Antropología Física en el Museo Nacional de Historia Natural del Smithsonian, Calvert era conocida por tener una afición por los dulces y había “perdido 20 , y varios otros se habían deteriorado hasta los talones de la raíz” porque tenía los medios para consumir azúcar regularmente. En comparación, el cráneo de un hombre no identificado de Jamestown, Virginia, de casi un siglo antes, en 1607, muestra un conjunto de dientes que, aunque dañados, están en relativamente buenas condiciones. Tal contraste puede explicarse por su presunta condición de sirviente contratado, y por lo tanto alguien que no habría podido pagar u obtener azúcar en descomposición de dientes.

 imagen del cráneo

El cráneo de Ann Wolsely Calvert. Crédito Museo Smithsoniano de Historia Natural

En la época de Paul Revere, el cultivo de azúcar se había vuelto más generalizado y eficiente debido en gran parte al trabajo esclavo en plantaciones de azúcar cada vez más grandes en el Caribe. Junto con la nueva tecnología agrícola y la expansión de las rutas comerciales transatlánticas, el “oro blanco”, que antes costaba mucho más producir, procesar y transportar, ahora era más accesible para aquellos con menos riqueza. En contraste con su escasez del siglo 17, a finales del siglo 18, el estadounidense promedio ya consumía aproximadamente seis libras de azúcar al año. Este aumento del consumo tuvo un efecto notable en los estadounidenses que no se sabía que practicaran una higiene dental particularmente eficiente según los estándares modernos. Las prácticas higiénicas comunes de la época incluían limpiar los dientes ” frotándolos con un paño mojado en un poco de sal y agua.”Como resultado, una mala limpieza e higiene personal fusionada con un mayor consumo de azúcar llevó a una mayor descomposición, lo que a su vez llevó a un mayor interés en limpiezas y tratamientos más profesionales como los ofrecidos por Paul Revere.

Revere había adquirido las habilidades necesarias para realizar procedimientos dentales básicos del Dr. John Baker, un cirujano-dentista de Inglaterra que practicó brevemente en Boston como uno de los primeros dentistas capacitados en llegar a Estados Unidos. Aunque el trabajo de Revere como orfebre no parece prestarse inicialmente a la profesión dental, los dos oficios eran en realidad relativamente complementarios. Por ejemplo, la piedra pómez molida podría usarse tanto para pulir la plata como para limpiar los dientes. Del mismo modo, se necesitaban alambres finos de oro o plata para mantener los dientes nuevos en su lugar, lo que las habilidades de Revere le permitían hacer. Los anuncios publicados en el Boston Gazette en 1768 y 1770 revelan que Revere fusionó las dos ocupaciones bajo un mismo techo. Los anuncios alertaban a las partes interesadas de que ” se podría hablar con él en su tienda where donde se lleva a cabo el Negocio de Orfebrería.”Los mismos anuncios de la Gaceta de Boston también mencionan que Revere” se halaga a sí mismo de la Experiencia que ha tenido estos Dos Años, (en los que ha fijado algunos Cientos de Dientes) que puede arreglarlos tan bien como cualquier Cirujano Dentista.”Revere, además, se jactó de que “los arregla de tal Manera que no solo son un Adorno, sino que son de uso real para Hablar y Comer.”

Solo las personas más ricas de la América colonial podrían haber ofrecido el trabajo de profesionales calificados (conocidos como cirujanos dentistas) en una época en que los dentistas capacitados tenían que estudiar en Europa y relativamente pocos llegaban a América del Norte. Era poco probable que las personas menos ricas hubieran tenido el lujo de ofrecer un tratamiento más allá de simplemente tener un diente problemático tirado. Sin embargo, ambas afirmaciones de Revere en su anuncio sugieren el comienzo de un cambio de las personas en su mayoría adineradas que buscan tratamiento dental de un cirujano-dentista formalmente capacitado. El anuncio de Revere es un excelente ejemplo de residentes de clase baja que buscan individuos como Revere que pueden haber sido menos capacitados formalmente, pero que aún podrían brindar atención que sería atractiva, rentable y funcional. La venta de pasta de dientes de Revere también sugiere un movimiento hacia el interés en mejorar la higiene dental que podría realizarse en casa.

A lo largo de los dos siglos siguientes, la tendencia al alza del consumo de azúcar continuó a medida que se expandía el comercio de caña de azúcar y se materializaban fuentes de azúcar más baratas, como la remolacha azucarera y el jarabe de maíz con alto contenido de fructosa. El azúcar en todas sus formas se convirtió gradualmente en un ingrediente clave “agregado” en muchos alimentos comunes, y el estadounidense promedio hoy en día consume aproximadamente 150 libras de azúcar al año. Junto con esta tendencia vino un interés continuo en la mejora de la higiene dental y el tratamiento, ilustrado por el crecimiento de las escuelas de odontología estadounidenses. Aunque la historia de la medicina dental en América del Norte está vinculada a muchos factores, la pérdida de dientes sanos por el aumento del consumo de azúcar y el trabajo de dentistas semiprofesionales como Revere jugaron un papel importante en la creación de tratamientos dentales mejorados y ampliados. La próxima vez que disfrute de algo dulce, reflexione sobre la larga relación entre el azúcar y la odontología y, por supuesto, cepíllese los dientes después.

Ruaidhri es intérprete en The Paul Revere House

Etiqueta de objetos, Odontología, The Paul Revere House, Boston, MA.

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